亞馬遜創辦人旗下公司成功試射及回收可載人火箭 「鋼鐵人」馬斯克:這不是軌道飛行

亞馬遜創辦人旗下公司成功試射及回收可載人火箭 「鋼鐵人」馬斯克:這不是軌道飛行
Photo Credit: Blue Origin
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回收可載人火箭是太空漫遊的其中一個重要目標,Blue Origin的成功,不單超前了競爭對手Elon Musk的SpaceX,也為私人太空運輸公司立下新標杆。

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亞馬遜創辦人貝索斯(Jeff Bezos)旗下的太空運輸公司Blue Origin成功試射火箭,並且安全返回地球,被視為私人太空漫遊發展的重要一步,也暫時超前了有「鋼鐵人」之稱的伊隆‧馬斯克(Elon Musk)的太空探索科技公司(SpaceX)。

這次發射的火箭以美國首名宇航員Alan Shepard命名,稱為New Shepard ,特別之處是載有一個小型的可載人太空艙。火箭升至即將進入太空的邊緣─329,839呎(100.5km) 高空,就與載人太空艙分離,太空艙彈出降落傘,於11分鐘後安全著地,火箭則在距離發射中心僅4呎以外降落,被形容為完美降落。

可載人太空艙安全降落。Photo Credit: Blue Origin

這次試射標誌著Blue Origin的私人太空旅遊業務邁進一大步,也證明其研發的引擎技術之可靠性,公司新發展的BE-4引擎,將會成為美國太空計劃的主幹之一。而成功收回火箭,則意味將來的航天成本可以降低,也是較競爭對手SpaceX更早完成升空和回收過程。

貝索斯對於發射成功非常高興,發出了自2008年開立Twitter帳戶以來,平生首個貼文:一頭罕見的猛獸,已發射的火箭。在掌控下降落殊不容易,但做到了,看來蠻簡單。

對手馬斯克在恭賀貝索斯的同時,也不忘批評這次只是垂直發射,並沒有在太空繞著地球飛行,「恭喜傑夫和Blue Origin……但我們最好分清楚什麼是太空、什麼是軌道。」又指純粹飛上太空所用引擎推力只及環繞軌道飛行的百分之一,而SpaceX早在數年前已經成功發射火箭,但他承認能收回火箭是個里程碑。

數年來,SpaceX與Blue Origin一直競爭美國太空總署和國防部的火箭和衛星發射等合約。SpaceX旗下的獵鷹9號是用於軌道飛行,而且試飛成功,但回收失敗,而今年6月,旗下一枚火箭在向國際太空站運送物資時爆炸。另一名超級富豪,維京集團創辦人理查德·布蘭森(Richard Branson)的維珍銀河公司(Virgin Galactic),在大約一年前測試宇宙飛船二號(SpaceShipTwo),就解體收場。今次Blue Origin在可收回火箭方面,確是嬴了一仗,難怪貝索斯說,這是改變遊戲規則的成就(game changer),「這是我一生最美妙時刻之一。」

貝索斯在發射中心。Photo Credit: Blue Origin

回收可載人火箭是太空漫遊的其中一個重要目標,在這次之前,SpaceX的發展最受看好,而SpaceX也屢敗屢戰,不是機件問題就是天氣不理想,令火箭未能順利降落回收,公司已打算在未來數月再次試射。

Blue Origin為行業立下新標杆後,計劃在數月內再進行多次試驗,並首次為載人上太空定出時間表─2017。目前,New Shepard飛船的設計是可以載6名乘客去到太空邊緣,讓他們一試在無重狀態下的體驗。

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