NASA找到地球的「表兄弟」行星!500光年之外適合人類居住

NASA找到地球的「表兄弟」行星!500光年之外適合人類居住
Photo Credit: Reuters/達志影像
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最新一期的《科學》(Science)雜誌指出,科學家利用克卜勒太空望遠鏡發現有史以來,與地球最類似的行星:大小約比地球多出10%,位於宜居地帶,與恆星的距離也與地球相仿,也可能使該行星上的溫度更有利於液態水的存在。而這項發現,被科學家視為找出下一個「地球」的重要里程碑。

這個被取名為「克卜勒-186f」的行星,位在距離地球約500光年的天鵝座,其繞行恆星「克卜勒-186」的軌道距離適中,公轉週期與水星繞行太陽類似,約為113天;也使得該行星在不會太熱、也不會太冷的溫度條件下,很有可能讓液態水能流動於表面,也有孕育出生命的可能性。

距離、大小適中 「克卜勒-186f 」擁有岩石表面有利生物生存

與恆星的距離以及行星本身的大小,可以說是決定該行星是否宜居的重要指標。而「克卜勒-186f」它的大小比起地球僅多出十分之一。根據研究團隊中科學家Stefan Kane的說法,當探測出行星的半徑為地球的1.5到2倍時,通常該行星大氣層以氫氣、氦氣為主要氣體,而其組成也以氣體而非岩石、或固態物質為主,形成所謂的氣體巨行星(類木行星);然而,與地球大小相仿的克卜勒-186f,很有可能擁有像地球一般的岩石表面。

於2009年開始執行的克卜勒計劃(Kepler Mission),美國太空總署(NASA)利用克卜勒太空望遠鏡,試圖找出其他恆星附近是否也有像地球一樣的類地行星存在。而在經歷了5年,篩選了將近10萬顆星體後,「克卜勒-186f」的發現為該計劃帶來新的曙光。

在此之前,已被確認的1800顆行星中,有將近20顆位於可居地帶,其中也只有「克卜勒-186f」的體積與地球相仿;就像是發現冰山的一角般,研究團隊接下來的任務,則是找出更多類似的系外行星,並準確地紀錄他們的位置。

Photo Credit: Wikipedia CC BY SA 2.0

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恆星與太陽有所差異 「克卜勒-186f」被稱為地球的表兄弟

然而,「克卜勒-186f」終究與地球有所不同。根據研究團隊中的科學家Thomas Barclay的說法,這顆行星可以說是地球的表兄弟,而非完全相同的雙胞胎。兩者最主要不同之處在於,「克卜勒-186f」的恆星,也就是「克卜勒-186」,跟我們的太陽有很大的差異。

「克卜勒-186」與大多數的恆星一樣,是比起太陽相對較小也較冷的紅矮星, 一般來說紅矮星的表面溫度低於3500K ,釋出的光也比太陽弱上許多,有時更可能低於太陽光度的的萬分之一;而又根據「克卜勒-186」緩慢的自轉速率以及其相對平靜的運作現象,科學家估計它可能在好幾十億前便已形成。

在未來,美國太空總署尋覓下一個地球的步伐只會越來越快。2017年NASA將啓動系外凌日現象觀測衛星(Transiting Exoplanet Survey Satellite, TESS),而使用紅外線偵測的詹姆士韋伯太空望遠鏡,也將致力尋找浩瀚宇宙中,是否有生物所需物質存在的跡象。

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