人類第一朵「太空花」盛開 NASA:2018年種番茄

人類第一朵「太空花」盛開 NASA:2018年種番茄
Photo Credit: Scott Kelly
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NASA將於2030年代開啟火星之旅,若在太空上種植農作物,則可相對減少物資補給量,對改善太空站以及飛船內的空氣及水交換也能起到重要作用。

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中央社報導,美國太空人凱利(Scott Kelly)在推特(Twitter)宣布,國際太空站(ISS)上有棵百日菊已經開花,還上傳一張有著13片花瓣的橘色花朵照片。凱利寫道,「第一朵在太空生長的花首度亮相!」「是的,有其他生命在太空中形成」。美國國家航太總署(NASA)指出,希望在2018年能在太空種植番茄。

百日菊的栽種系統之前用於生長羅美生菜:種子種於煅燒黏土,注重通風,以利植物生長。長出的植物以紅、綠、藍三色LED燈照射,並以自動施肥器施肥。在這棵百日菊開花前,NASA在部落格中說,選擇百日菊並不是因為它們很美,而是想要「協助科學家了解植物如何在微重力狀態中生長開花」。

在實驗過程中,太空人們曾一度認為實驗失敗了。一開始百日菊花無法完全吸收水分,水汽通過葉子滲透出來,造成植物生長環境過於濕潤。自由報導,去年12月底凱利曾在推特上傳一張照片,顯示百日菊狀態不佳,葉子捲縮且發霉。他當時說:「我們的植物看起來不太好;這可能成為(人類)移民火星的一個問題。」

新頭殼報導,「當植物沒有成長地很完美」,NASA甘迺迪太空中心植物小組負責人馬薩(Gioia Massa)博士表示:「我想我們已經從中得到很多,而我們現在正在學習關於植物和流體之間的關係,以及要如何在地面和太空站之間操作。不管最後開花結果如何,我們都將獲益良多。」

國際太空站擁有能夠在無重力環境下培育蔬菜等植物的實驗裝置,計畫始於2013年3月。2014年開始進行「小蔬」(Veggie)實驗,以期瞭解如何在微重力下栽種植物,8月日本太空人油井龜美已試吃過第一次栽培成功的萵苣。成功栽種百日菊對於將來長期的宇宙飛行所必要的食材生產,可說是邁進了一大步。

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Photo Credit: NASA – National Aeronautics and Space Administration

中時報導,在NASA官方推特上,有人套用1969年美國太空人阿姆斯壯(Neil Armstrong)登月時說的名句「個人一小步,人類一大步」,改為「個人一小口,人類一大葉」。在太空裡種花要比種蔬菜困難得多,因為花卉對於光照和其他環境條件要求更加嚴格。目前,太空人的食物大部份是長期儲存的冷凍乾燥食品。太空人偶爾嚐試種植新鮮水果和蔬菜,但是很快就吃完了。

國際太空站植物種植室計畫負責人史密斯(Trent Smith)在部落格中寫道:「百日菊與萵苣大不相同。百日菊較易受各種環境變數影響,對光的敏感度較高,生長期也較長,介於60至80天。因此,這是更難種的植物,如果能夠種到開花,讓百日菊撐過較長的成長期,它就成為在種植番茄植株前很好的前導實驗品種。」

自由報導,種植可快速發芽的百日菊,對於未來在更長程的太空任務中生長新鮮食材非常重要。番茄、藍莓和紅生菜這類含有抗氧化劑的食物以及百日菊這樣的花卉,「將有可能改善人們的情緒,有效地抵禦太空輻射」。NASA計畫在2018年種植番茄,此前他們將持續試驗其他作物的栽種。今年美國民間企業「太空探索科技公司」(SpaceX)將運送大白菜與紅羅美生菜的種子至太空站。

科技新報報導,NASA將於2030年代開啟火星之旅,太空人能否在太空中自給自足相當重要,若在太空上種植農作物,則可相對減少物資補給量,對改善太空站以及飛船內的空氣及水交換也能起到重要作用。此外,太空人視野所及不是白色、就是鋁金屬,因此這項實驗還能測試種植植物是否會對太空人心理帶來正面的影響。馬薩博士指出,「人類離地球越遠、為時越長,基於食物與心理層面等好處,生長植物的需求就越大。」