莫說太陽底下無新事 發現真.第九大行星?

莫說太陽底下無新事 發現真.第九大行星?
被稱為Planet 9的疑似第九行星,暫時相信是氣體行星,即是同木星,天王星,海王星相似。Photo Credit: Caltech/R. Hurt (IPAC)

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當了太陽系行星家族76年的冥王星被踢出門,當科學家以為太陽系每個角落都給搜遍了,有科學家卻說,真是有第九大行星的,它環繞太陽一周需要一萬至兩萬年。

美國科學家稱發現太陽系第九大行星,很可能比地球大,質量是地球的10倍,是冥王星的4500倍。

曾被視為太陽系第9顆行星的冥王星,距離太陽46億英里,於2006年被定性為矮行星,今次這顆疑似行星,離太陽至少200億英里,最遠的距離可能是1000億英里,它環繞太陽一周需要一萬至兩萬年。

美國太空總署尋找外星世界的開普勒計劃,在過去20年為我們帶來大約2000個新世界,然而這些科學上的重大發現,卻不及第九大行星來得震撼,原因是它並非環繞遙遠的恆星,而是屬於太陽系的一員,而科學家們以為太陽系的每個角落都給搜遍了。加州理工學院兩名天文學家Konstantin Batygin和Michael Brown,這次在天文期刊(The Astronomical Journal)發表的論文卻指出,有很強的環境證據顯示,第9顆行星是存在的。

有趣的是,發表報告的其中一名天文學家Michael Brown,正正就是當年把冥王星排除在行星行列以外的「判官」之一。他強調,過去有不少科學家提出第9顆行星存在的可能性,但這次是150年來,首次有明確的證據支持,然後,他自己也忍不住在Twitter調侃一下:「好吧,我現在承認,相信太陽系是有9顆行星好了。」

早在1906年,羅威爾天文台創辦人帕西瓦爾·羅威爾就開始搜索第九大行星,他逝世(1916)前的一年,拍得兩張很模糊的疑似行星照片,但還是未有結論,要到1930年才確認找到,當時成為轟動全球的新聞,羅威爾天文台擁有命名權,收到過千個建議,最後決定採用古羅馬神話中的冥王普路托Pluto命名。自此,冥王星就被普遍視為太陽系的行星家族成員,直到2006年給踢走了。

至於這次有可能成為第9行星的天體,其實並未有最終極的證據顯示其存在,所謂終極證據,起碼包括能以天文望遠鏡切切實實的偵測到。不過,早在2003年已經有科學家注意到,海王星軌道以外被稱為古柏帶(又名柯伊伯帶,Kuiper belt)的小行星帶有一組奇怪的東西,當中的一個天體叫Sedna。

科學家相信是第九行星的重力令到6個天體在太陽系的邊陲,神奇地有序排開。photo credit: Caltech/R. Hurt (IPAC); [Diagram created using WorldWide Telescope.]
科學家相信是第九行星的重力令到6個天體在太陽系的邊陲,神奇地有序排開。Photo Credit: Caltech/R. Hurt (IPAC); [Diagram created using WorldWide Telescope.]

Sedna是一個比冥王星還要小的矮行星,之所以能夠在古柏帶云云千計的天體中脫穎而出,是因為科學家同時發現,古柏帶有5個天體的近日點(最接近太陽的一點,perihelion),無論是距離或相對太陽系水平軌道的角度,都與Sedna的幾乎完美匹配。要知道,近日點相配的可能性是0.7%,角度相配的機會率是1%,6個天體在這兩點上都配合,機會率只有0.07%,如果不是偶然,另一個解釋就是重力。Michael Brown他們相信,是一個未被發現的行星令這6個天體在遙遠的太空秩序井然地排開。

然而,如此巨大的一個天體卻始終未被偵測到,又的確很難說得過去,所以加州理工學院這份論文,暫時只能算是理論上的重大發現。情況有點像海王星,這顆質量是地球17倍的第八大行星,當年(1846年)也是透過數學預測—從天王星軌道的攝動推測出海王星的存在及可能的位置。

法國尼斯天文台Côte d’Azur Observatory的天文學家Alessandro Morbidelli認為,新理論是可信的,「我相信這就是實際的情況,我願意賭1萬元……下一步工作是要找到它。」

這消息引發天文發燒友在網上熱議,有人念念不忘冥王星,畢竟人們把它當作行星家族成員有76年之久。Michael Brown的一組天文學家則指出,大家不如快快找出新成員的真身出來好了,以當今天文望遠鏡的科技,理論上是可以找出來的。