猴年回顧人類演化史:你家門口的小狗,跟天花板上的老鼠,哪一個比較接近人類?

猴年回顧人類演化史:你家門口的小狗,跟天花板上的老鼠,哪一個比較接近人類?
Photo Credit: Reuters/達志影像
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年假出遊,到動物園看猴子的時候,記得想想這條漫長蜿蜒崎嶇又坎坷的演化之路,莫忘我們都是勇者的後代。

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過年了,今年是農曆猴年,這讓我想起了人類的演化。猴子與人類的祖先大約在數千萬年前分家,猴子留在原地,而人類的祖先演化成了兩類動物,一類是猩猩,另一類是大猩猩、黑猩猩與人。

所以說人類雖非直接由猴子演化而來,但更早以前是同一個祖先。人與猴子在生物分類上都屬於靈長目,而靈長目的兄弟,是一種像老鼠又像猴子的樹鼩,兩者都屬於靈長動物。這代表什麼?代表靈長類與齧齒動物有同一個祖先,因此都歸類於靈長總目。

問題來了:你家門口的小狗,跟天花板上的老鼠,哪一個比較接近人類?

答案是老鼠。囓齒動物因為牙齒演化成更厲害的咀嚼工具,可以吃下各種食物,有助於生存。家裡之所以會長老鼠,就因為人能吃的,老鼠也都能吃。至於犬、貓,則屬於勞亞獸總目,與非洲猛獸、犰狳與樹懶,以及靈長類,都屬於真獸類。難道有假獸?真獸有胎盤,至於澳洲袋鼠則屬於後獸類。另外有卵生的鴨嘴獸屬於原獸。原獸、後獸與真獸,組成了哺乳類。

哺乳類約在兩億多年前在地球上出現,他們是猴子與人類的共同祖先。哺乳類可以把下一代照顧得更好,有助於繁衍。而胎盤的出現、在母體懷胎,對下一代的保護更好。胎生哺乳類,就是所謂真獸,應該在九千萬年前就出現在地球上了。此外,體溫的恆定,也有助於適應各種氣候。

真獸出現以後,逐漸成為地球上的強勢物種。六千萬年前恐龍滅絕以後,真獸躍升為陸地上的新霸主。在非洲草原上有堅持用四腳走路的虎豹獅象,而在非、亞叢林裡,四肢逐漸分化出靈活的前臂與五趾,成了靈長動物。靈長類與齧齒類在數千萬年前分家,老鼠繼續爬行搜尋食物,但人類的祖先開始有了扁平的面容,眼睛並列其上,可以直視前方,此外軀幹也逐漸離開地面,讓視野更好。

人的靈長類祖先,有幾支繼續留在暗無天日的溼熱叢林裡,晝伏夜出,以免遭逢不測,但也有一支決定開始過著朝九晚五的生活,用新近演化出的銳利豐富視覺,看清這個美麗的世界,也看清任何靠近的威脅。

所以說何以有人大過年的,還睡到日上三竿?恐怕是因為體內存有原始的晝伏夜出基因吧。視覺進步以後,嗅覺就跟著退位,變得沒有那麼重要。靈長目可以分為原猴亞目與簡鼻亞目兩種,差別就在於鼻子。原猴的鼻子是濕的,嗅覺功能比較好;簡鼻猴類的鼻子則是乾的,跟你我一樣。乾鼻子沒濕鼻子那麼靈敏,但因為上唇不再跟鼻子相連,人中出現,因此可以做出許多表情變化,有助於溝通。原猴的代表之一是動物園裡可以看到的狐猴。

家裡的貓狗有沒有人中?鼻子是不是濕的?演化的意義就在此。簡鼻亞目出現以後,猴子在地球上就正式誕生了,這時應該是四千五百萬年前。現在我們熟知的猴子是所謂的舊世界猴,也就是非、亞大陸的猴子,比如台灣獼猴就是,另一種是美洲的新世界猴。而與舊世界猴、新世界猴並列的,就是人科動物了。

人科動物有兩類,一是猩猩,另一是大猩猩、黑猩猩與人這一類。與人科並列的則是長臂猿,統稱人猿總科。

猴子與猩猩或人,外觀最大的差別在哪裡?是尾巴不見了!這是演化上的一大步,開始為直立行走做準備。大猩猩、黑猩猩與人,約在三百萬年前分家,這時半人半猿的人類祖先在東非出現,最著名的就是露西。過年期間,你若到台中自然科學博物館參觀,就可以看到復原的露西行走非洲大陸的情景。

腦容量的增加、門牙與臼齒的分化、覆毛的退去等,是人類祖先接下來進一步演化的方向,而最重要的一個步驟當然是直立行走。站了起來,才能看得更遠,走得更穩,也能空出雙手,使用與製作器具。人類祖先後來從非洲出走,去到地球各大洲的每一個角落,當中有一支在十九萬年前走到了台灣。數萬年前,智人出現,現代人類正式誕生。

年假出遊,到動物園看猴子的時候,記得想想這條漫長蜿蜒崎嶇又坎坷的演化之路,莫忘我們都是勇者的後代。

本文經作者授權刊登,原文發表於沈政男臉書

責任編輯:翁世航
核稿編輯:羊正鈺