就是他為@注入新意思 電郵發明者湯連臣逝世

就是他為@注入新意思 電郵發明者湯連臣逝世
Photo Credit: Ed Quinn / Corbis / 達志影像
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45年前發明電郵,以及傳送第一個電郵的程式員湯連臣於上星期五逝世,享年74歲。他當日的發明,改變了以後的通訊模式。

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雖然近年社交網站、即時通訊軟件大幅改變了互聯網上的溝通模式,但電子郵件仍然佔一席位,否則法國勞動部也不用研究立法規定「離線權」,讓員工可以在工時以外不回覆公司電郵。

史上最早的電郵,由程式員湯連臣(Raymond Tomlinson)透過ARPANET——互聯網的前身——於1971年傳送。這位電郵發明人於上星期五(3月4日)疑因心臟衰竭逝世,享年74歲。

第一個電郵

湯連臣當時結合了SNDMSG及CPYNET兩個程式,寫出最早的網絡電郵程式,讓人能夠透過網絡,把訊息由一部電腦傳到另一部電腦。根據他的憶述,傳送第一個電郵的電腦,就放在接收這個電郵的電腦旁邊,兩部電腦都接上了ARPANET。

那麼第一個電郵的內容是甚麼呢?湯連臣也不記得了,只說大概是「QWERTYUIOP」之類——鍵盤上Q所在那一行的字母。

當湯連臣確定他的電郵程式可以運作後,就把訊息傳給跟他一起開發某個程式的群組,介紹如何透過網絡傳送訊息。就這樣,第一個電郵網絡宣告了自己的存在。

至今不變的@

自1971年以來,電郵經歷種種改變,但至今不變的是電郵地址中那一個「@」。在編寫電郵程式時,湯連臣需要讓程式區分電腦內的郵件與網絡之間的郵件,於是把「@」放在主機電腦及用戶登入名稱之間。

那麼為甚麼會用這個符號呢?湯連臣的答案是,他認為這個符號「at符號」非常合理,因為英語中「@」用作表示單價(例如「10件@$1.95」代表10件貨品,每件1.95元),他就以「@」來表示用戶是「在(英語的at)」某部主機上。

屢獲殊榮

2000年至今,湯連臣獲得多個獎項,以表揚其貢獻,包括2002年《發現》雜誌的創新獎,以及2004年電機電子工程師學會(IEEE)的互聯網獎。他也在2011年麻省理工學院的「MIT150」——來自該校最頂尖的150個發明者及創新意念——排行第4,榜首是發明互聯網的Tim Berners-Lee。

在湯連臣逝世的消息傳出後,目前最多人使用的電郵服務、Google的Gmail也在Twitter上致敬,感謝其發明︰

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