破解外語學習迷思:長大後就無法學好外語嗎?

Photo Credit: Corbis / 達志影像
我們想讓你知道的是

不管是什麼語言,80%的人都能在2年內達到中級或以上的水準;而且大概只要1年,大都能有基本的口說能力。大量沈浸在語言的環境中,對外語學習是很重要的。

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文:土女時代 Türkkızları/Ada

「小孩的大腦就像是海綿。」

「只要把小孩丟到國外,他們自己就能夠學好外語了。」

「大人不可能學好外語。」

這些耳熟能詳的話好像是每個人的常識一樣。「哎!年紀大了再學也沒有用了啦!」各位讀者是不是常聽到這樣的說法呢?這是真的嗎?

習得語言的速度

我們想想,一個小孩從出生開始暴露在語言中,到能夠講話要多久呢?研究指出,平均上,8個月的小孩大概聽得懂17個字,但要到12個月的時候才開始講話。而且,大概要21個月,小孩才會開始說出「我、吃吃」(me、go)之類的組合,更不用說文法正不正確了。如果是一個大人跟你說「我、吃吃」(我想要吃這個),我們大概會覺得他是智障在裝可愛吧?

研究指出,小孩能講出來的單字量要到400個字以上,他說的句子才會開始變複雜;而要到4歲左右才能夠學會基本的文法。大家不是常說專精一件事情需要10000個小時嗎?從早到晚暴露在語言的4年中,至少也有17520個小時喔。研究甚至還指出,年紀愈大,學習另一個語言的速度其實愈快。而非母語人士,例如2到5歲、被外國人領養的小孩,他們學外語的速度,比起母語人士的嬰兒還要快4倍。

小孩學外語迷思

那為什麼我們會覺得小孩學很快呢?很大的原因是,我們看待小孩與大人的標準不同。如果小孩講話時文法錯了(相信我,即使是中文也是有文法的),我們並不會覺得怪,只會覺得他很可愛;但如果是大人講錯了,我們就會嘲笑他。大人可能要對答如流,我們才會覺得他學得很好;而小孩只要會很基本的溝通,我們就覺得他已經學會這個語言了。

然而,研究指出,美國的墨西哥裔小孩就算從小一開始學英文,也要花3到5年才能夠達到同年小孩的溝通水準,而甚至要花4到7年才能達到同年小孩的學術英文水準。

年紀老就等於學得慢?

很多研究也發現,大人學得比小孩還要好、還要快。美國外交事務機構的語訓班只要花720個小時,就能讓西班牙文、荷蘭文、法文之類的語言達到中級以上的水準。而阿拉伯文、中文、韓文、日文等,則大概要花2400個小時,才可以達到中級以上的水準。

傳教士則不像語訓班這樣上課。他們到當地國家去,每天沈浸在外語之中,自然而然地學習語言,平均大概要3000到4000個小時以達到中級以上的水準。

不過,不管是什麼語言,包括俄文、中文、日文,80%的人都能在2年內達到中級或以上的水準;而且大概只要1年,大都能有基本的口說能力。想想看,嬰兒可是要花4年才能使用基礎語法的句子呢!

要學會一個語言,大量沈浸在語言的環境中是很重要的。出國後都只跟本國人混在一起的話,永遠都是魯蛇,語言是不會進步的。

最好的狀態是彼此沒有可溝通的共同語言,像跟土耳其人交朋友,你跟他的英文都不好,他也不會中文,你就只能跟他講土耳其文。一個禮拜見一兩次面也沒什麼用,最好住一起、每天聊天、談談戀愛更好。像筆者有一個暑假都去朋友家白吃白喝,開學後,老師講的話突然都聽得懂了。

所以各位想學外語的朋友,絕對不要氣餒,不要覺得自己年紀太大了。最好忘記英文,只用對方語言跟當地朋友溝通,多多見面聊天,3、4000小時之後,便能有中級以上的水準喔!

參考資料:

  • Brown, Steven, and Jenifer Larson-Hall. Second Language Acquisition Myths: Applying Second Language Research to Classroom Teaching. Ann Arbor, MI: U of Michigan, 2012. Print.

本文獲土女時代 Türk Kızları授權轉載,原文發表於此

責任編輯:闕士淵
核稿編輯:鄒琪

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