生命會找到出路?日本科學家發現「愛吃PET塑膠」的細菌

生命會找到出路?日本科學家發現「愛吃PET塑膠」的細菌
Photo Credit: epSos .de CC BY 2.0

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研究人員表示,「這項發現讓我們對自然生態感到驚訝,感嘆大自然對環境的應變能力。」

環保成為現今人類最為重視的議題,尤其是一些不能自然分解的物質例如塑膠,如何廢物利用以減少污染,是一大考驗;不過,日本有科學家最近發現了一種新細菌品種,它可以自行產生酵素來分解塑膠,相信有助人類解決環境污染。

ETtoday報導,全球每年產出逾3.11億噸的塑膠製品,由於塑膠無法像其他垃圾一樣被自然分解,因此對全球環境而言是相當沉重的負擔。日本科學家發現一種細菌幾乎可以完全分解塑膠,可望為地球岌岌可危的環境帶來一線生機。

據美媒《Quartz》報導,世界經濟論壇(WEF)在報告中指出,全世界有一半以上的塑膠製品都不曾被回收再利用,光是寶特瓶就僅有7%的回收率,倘若這個比例持續到2050年,屆時全球海洋中的塑膠垃圾將會比魚類還要多,對人類生活將會產生重大影響。

醒報報導,日本科學家發現的「Ideonella sakaiensis 201-F6」細菌可望為地球帶來一線生機,這個細菌在30℃的環境下,經過6周後,會產生2種不同的酵素,幾乎可以完全分解PET塑膠。

PET塑膠的全名是「聚乙烯對苯二甲酸酯」,由於受熱強度和穩定性高,使其成為一種理想的包裝材料,但也因此不易被分解。另外,PET常被用來製成寶特瓶,根據統計,光是寶特瓶就占了所有塑膠製品中的1/5。

研究人員表示,「這項發現讓我們對自然生態感到驚訝,感嘆大自然對環境的應變能力。」

科技新報報導,然而,「I. sakaiensis」細菌雖厲害,其分解過程卻相當耗時,當研究學者在實驗室裡做這項實驗時,他們花了六個禮拜的時間才分解了一片由 PET 製成的薄膜。

對於要分解一瓶寶特瓶來說,可能就要花上超過一年的時間才能完全分解。研究學者也不因此氣餒,目前正朝能重新編輯此細菌基因組的方向走,希望未來能讓它能更加強壯,分解速度更加快,在未來為人類助上一臂之力。

一名未參予此研究的生物化學家 Uwe T. Bornscheuer 在了解了這份研究後表示:「當我們了解了這底下蘊藏的原則後,我們就能試圖改善此細菌的基因組,讓它變得更好、更強壯。」他並接著強調,經過基因改造的細菌應該要好好的控制,千萬不要讓它有侵害到外在環境的任何機會。

風傳媒報導,美科學家曾經發現海洋微生物會攝食塑膠廢料。美國麻州伍茲霍爾海洋研究所(Woods Hole Oceanographic Institution)的人員在北大西洋的藻海(North Atlantic Ocean’s Sargasso Sea)研究當地因洋流而易於囤積的塑膠碎料。

他們以電子顯微鏡發現塑膠中有一種細菌,這種細菌住在塑膠碎片的孔洞中,並以塑膠為食,但在周圍的海草以及海水中,都找不到同種細菌,這可以解釋為何海洋中的塑膠量似乎沒有增加。

但有趣的是,《科學》雜誌(Science)解釋,科學家相信細菌「I. sakaiensis 201-F6」經過時間形成的2種酵素能夠分解PET,消耗過去70年來環境中累積的塑膠塑酯。

雖然此消息讓人感到相當振奮,「I. sakaiensis」細菌卻只是研究學者目前能找到的唯一一種能瓦解 PET 塑膠的細菌,世界上還有相當多種類的塑膠,卻都還沒找到能真正消滅它的方式,對於保護生態環境來說,真正做好資源回收再利用才是王道。

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