造成腦退化症的罪魁禍首,其實可能是打擊細菌的超級英雄?

造成腦退化症的罪魁禍首,其實可能是打擊細菌的超級英雄?
Photo Credit: AP/ 達志影像

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至今無法根治的腦退化症,其疾病機制是許多科學家亟欲解答的問題。過去一直被認為可能是造成病程幫兇的乙型類澱粉蛋白,卻能夠困住病原體,保護大腦免受威脅。

惡名昭彰、長久以來一直被認為很可能是造成腦退化症(Alzheimer’s disease)疾病發生元兇的乙型類澱粉蛋白(Amyloid-beta),其真面目難道是能夠打擊細菌、保護身體的超級英雄?

根據ScienceNews報導,《Science Translational Medicine》刊登美國哈佛醫學院以小鼠為動物模式的最新研究,作者發現這些強韌的乙型類澱粉蛋白,能夠困住為腦部帶來威脅的病原體。實驗結果顯示乙型類澱粉蛋白很可能在免疫系統中扮演特定角色,而其在腦退化症患者腦部的沉積則有很大的機會導因於感染症的發生。

實驗中作者發現,和一般小鼠相比,經過基因改造、能夠表現人類乙型類澱粉蛋白的小鼠,在經歷腦部受到沙門桿菌造成的感染後,存活率顯著較高。

作者將沙門桿菌(Salmonella)注入基因改造小鼠的海馬迴腦區,觀察到乙型類澱粉蛋白竄出,一擁而上將病原體包圍,並聚集形成纖維及斑塊。原本被病原體佔據的海馬迴腦區,在注射的隔一天,即被遍布的斑塊所取代

根據實驗結果,作者推論這個原本形成原因不明、看似沒有功能的乙型類澱粉蛋白,很可能在免疫系統當中扮演「打手」的角色,可協助對抗許多入侵腦部的病原體。

雖然科學家努力研究,但時至今日腦退化症真正的致病機轉尚未完全明朗,至今也無根治的有效辦法。傳統上,醫生依賴記憶和推理能力的測試,以及社交退縮的行為診斷報告,來判定患者有無腦退化症。這類評估經過專家認定後就幾乎定案了,但他們也有可能犯錯。在被告知罹患這種神經退化疾病的患者中,大概有五分之一的人實際上是罹患痴呆症,或是另一種疾病,例如憂鬱症。

要確認罹患腦退化症,醫生必須割下一小片大腦組織,到顯微鏡下觀察神經細胞,並計算乙型類澱粉蛋白堆積形成無法代謝的類澱粉斑塊(Amyloid Plaques)數目。一般認為,乙型類澱粉蛋白堆積形成的類澱粉斑塊,可能對神經細胞造成毒性,為腦退化症的致病蛋白質之一。

1986年間,在某些政黨交鋒的時刻,雷根總統常以「我想不起來」「我不記得」等這類含糊不清的答案來回應對手;然而,他的回應很可能是真心話而非玩弄政治的語言。因為在1994年,卸任的雷根總統對外宣布罹患了腦退化症。

腦退化症並非正常的老化現象,病人會漸漸喪失記憶,並且出現語言和情緒上的障礙。在台灣,65歲以上族群腦退化症盛行率約為4-5%,且每增加5歲,盛行率也跟著攀高一倍。85歲以上的老年人,有一半到三分之一的機率可能罹患腦退化症。

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核稿編輯:tnlhk


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