最新研究推算︰長壽的格陵蘭鯊可生存幾個世紀

最新研究推算︰長壽的格陵蘭鯊可生存幾個世紀
Photo Credit: NOAA Photo Library, CC BY 2.0
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最新一項推算格陵蘭鯊壽命的研究顯示,這種鯊魚壽命可能長達500年,最少也有272年,是已知最長壽的脊椎動物。不過,也有科學家對結果存疑,期待進一步研究確認。

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格陵蘭鯊(學名Somniosus microcephalus)主要在北大西洋生活,是現存其中一種最大型的鯊魚,可長至超過6米長、1000公斤重,人類觀察到的多數也長至2.4至4.8米。生物學家對這種鯊魚所知甚少,不太清楚牠們的壽命以及交配年齡。

日前在期刊《科學》刊登的一篇論文,首次估算出格陵蘭鯊的有關數據,發現甚為驚人︰論文計算出作者找到的最大那條——長達5米——格陵蘭鯊,最少活了272年,甚至可能長達500年。

長壽的格陵蘭鯊

早有傳聞指格陵蘭鯊非常長壽,1930年代,格陵蘭一名魚類學家把記錄了超過400條鯊魚,發現牠們每年只長1厘米,但這些數據不足以推算其壽命長短。

出於好奇,哥本哈根大學的海洋生物學家史提芬臣(John Steffensen)找來一塊格陵蘭鯊的脊骨,希望在骨頭上找到年輪,從而計算其年齡。可惜事與願違。

史提芬臣向丹麥奧胡斯大學的放射性碳定年專家海那曼(Jan Heinemeier)尋求協助,後者建議測量鯊魚眼中的晶體,利用所含的碳來推算年齡。

收集屍體研究

於是史提芬臣及其學生尼爾森(Julius Nielsen)花了數年時間收集格陵蘭鯊的屍體,當中大多數是意外死在捕魚船的拖網上。他們總共收集了28條雌性格陵蘭鯊屍體,身長由81厘至502厘米不等。

收集了足夠數量後,他們尋找這些鯊魚眼內晶體的碳14(一種碳的放射性同位素,通常用作測量年份)。1950年代有多次核試,導致有大量碳14於1960年代進入海洋生態,利用這項資料,他們推算出其中兩條不足2.2米長(分別是81及158厘米)的鯊魚,都是在1960年後出生。

有了這兩條鯊魚的數據後,研究團隊嘗試推測鯊魚的成長曲線。他們的估算建基於其他資料,包括初生格陵蘭鯊身長42厘米、用放射性碳測出的年期以及捕獲鯊魚的深度。

最少有272歲

根據這些資料,研究人員估計出鯊魚身長和放射性碳測出年期之間的關係。按此結果,最長的兩條鯊魚——長達502厘米——年齡大概是392歲,但有120年的誤差。換言之,最少也有272歲,而最多可以超過500歲,是目前最長壽的脊椎動物。

據稱雌性格陵蘭鯊要長超過4米長才性成熟,按此推算牠們最少要156年(誤差為22年)才能夠生育。

論文作者之一的布殊奈爾(Peter Bushnell)估計,在低溫下,生物的生長及新陳代謝會減慢,或許是格陵蘭鯊長壽的原因。與此同時,萊布尼茨老化研究所(Leibniz Institute on Aging )的生物學家包格(Mario Baumgart)指出,並非所有在低溫下生長的大型物種都如此長壽。

有科學家存疑,期待進一步研究

不過,也有科學家懷疑格陵蘭鯊是否真的能活4個世紀。修咸頓大學的海洋生態學家杜魯門(Clive Trueman)表示,他認同這些鯊魚非常長壽,但對確實數字存疑。他的質疑主要在於,研究結果取決於鯊魚眼中晶體的碳14含量,而這些成份來自其母親給予的營養,使計算上可能出現誤差。

冰島大學的鯊魚專家甘班拿(Steven Campana)認為,雖然是次研究的方法合理,他同樣懷疑其結果,並認為未來的研究應該可以明確推算鯊魚的年齡。

尼爾森期待學界有進一步研究,他希望是次發現可以讓人關注格陵蘭鯊,以及讓更多人參與保育此物種。

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