協助知識傳播 科學論文庫arXiv誕生25周年

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科學論文預印本存庫誕生25周年,對於不少物理學家、數學家而言,這個網站對學術交流、迅速掌握學科發展非常重要。

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天文物理學家Joanne Cohn在1990年左右,開始透過電郵把物理學論文的預印本(preprints,即並非正式發表的版本)傳給同事——當然不是用pdf格式,而是用科學界較常用的TeX格式。不過,26年前電郵郵箱內量不像今天般動軏數以GB計,他們很快就發現預印本已塞滿郵箱。

由一個電子郵箱開始

物理學家Paul Ginsparg意識到他們需要一個中央存庫,因此在1991年8月14日,他創立了一個可以讓任何電腦存取的電子郵箱,並於同一日收到首篇論文,其後更可以透過FTP以及HTTP連接。

最初的”hep-th@xxx.lanl.gov”是個自動化的電郵伺服器,位於洛斯阿拉莫斯國家實驗室(LANL,Ginsparg當時在此工作),原本只預計半年收到100篇高能粒子物理學的論文,但用戶及研究範圍訊速擴張,首半年就收到了400篇論文。而原本計劃論文存放3個月後就刪除的規定,也在用戶要求下未有執行。

存庫最初稱為「LANL預印本存庫」,但由於LANL對計劃興趣不大,在Ginsparg前往康乃爾大學(Cornell University)任教後,網站就轉移至該大學的伺服器上,並改名為arXiv(那個X代表希臘字母χ,讀音如「檔案庫」的英語"archive")。

現時arXiv由康乃爾大學擁有及營運,資金來自該大學圖書館、西門子基金會(Simons Foundation)以及全球174所大學和研究所,並有8個備份網站。

涵蓋多個學科 促進學術交流

arXiv起初主要接收物理學論文預印本,後來發展至涵蓋多個科學分支,包括物理學、數學、電腦科學、定量生物學、計量金融及統計學,而前三科的子分類較多。

現時每個月提交到arXiv的論文數目多達9千篇,每月同時有過千萬次下載,而整個存庫總共有超過117萬篇論文。用戶上載論文時需要一名原本的arXiv資深用戶「認證」,而以著名學院的電郵註冊則不受限制。每個科目的不同領域也有管理員,確保論文屬於相關主題,但沒有審核機制。

由於學術期刊審核論文需時,而且仍有不少須付費閱讀,不少科學家都透過arXiv了解其學科最新發展,以及跟其他專家交換意見。

近年要求學術期刊以「開放獲取」(open access)模式發表、讓大眾無須負擔高昂訂閱費才能接收知識的聲音越來越多,更有科學家以arXiv作為發表平台,創辦學術期刊(論文仍須經過審核),在確保論文質素之餘也能降低營運成本,讓期刊無須收取訂閱費。

預印本存庫的未來

趁着arXiv創立25周年,康乃爾大學圖書館的arXiv在今年4月進行了問卷調查,以了解用戶對arXiv的意見以及未來方向的建議。他們總共收到了3萬6千份回應,當中95%人對arXiv感到滿意或非常滿意,同時有72%受訪者認為arXiv應專注於其主要功能,即迅速提供科學論文。

上星期美國化學學會(American Chemical Society, ACS)宣佈,他們將會為化學論文設立預印本存庫,計劃暫名為ChemRxiv。網站以arXiv及bioRxiv(一個生物學論文預印本庫)為藍本,希望能讓更多科學家上載其論文預印本,推動科學發展。

Ginsparg對於ACS的決定感到振奮,但擔心化學家會害怕學術期刊的編輯有偏見,而不把論文預印本上載至存庫。例如著名期刊《自然》的出版商曾創立生物醫學、化學及地球科學論文預印本存庫Nature Precedings,但在5年後因此而關閉。不過,bioRxiv的使用量仍然穩定增長,且看在化學科預印本存庫能否跟學術期刊互補,促進學術交流。

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