天文學家新發現︰4光年外的類地行星,人類未來或有機會探訪

天文學家新發現︰4光年外的類地行星,人類未來或有機會探訪
藝術家想像圖。Image Credit: ESO/M. Kornmesser / Handout via Reuters / 達志影像
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有天文學家發現了一顆類地行星,是目前太陽系外距離地球最近的一顆,未來人類或有機會前往探索。

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大約4年前,科學期刊《自然》刊登的一篇論文宣稱在半人馬座α三合星附近,有一顆質量跟地球相約的行星圍繞其中一顆恆星,但後來有其他科學家分析有關訊號時,推翻了這個說法。

現在有天文學家表示,他們發現了一顆類地行星,圍繞半人馬座α三合星的比鄰星(Proxima Centauri),距離地球「僅約」4光年左右,論文刊登在最新一期的《自然》。按照慣例,這顆行星被稱為「比鄰星b」。

論文其中兩位作者Guillem Anglada-Escudé及Mikko Tuomi曾提交論文宣稱發現比鄰星b,但被指證據說服力不足而不獲刊登。Anglada-Escudé因此花兩年時間跟其團隊觀察,並得到歐洲南方天文台同意,讓他們連續60晚在光譜儀HARPS對準比鄰星時使用20分鐘。

在頭10天內,團隊已經知道他們找到了比鄰星b,而HARPS團隊的成員亦被說服。

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Image Credit: Y. Beletsky / LCO / ESO / ESA / NASA/M. Zamani / Handout via Reuters / 達志影像

比鄰星b是太陽系以外,天文學家目前所發現最近地球的類地行星。由於已發現的類地行星(太陽系以外,下略)均距離地球超過10光年,這顆行星是人類暫時最有可能探訪的一顆——假如以20%光速前進,大約20年就可以到達。

當然,光速接近每秒30萬公里,即使2成仍高達每秒6萬公里,人類在短時間內應難以有足夠技術進行此任務。雖然早前已有人發起Breakthrough Starshot計劃,希望能研發出這種高速太空船,至少目前人類仍未能前往比鄰星b。

無論如何,在如此近距離(從宇宙的尺度看)發現類地行星,已經是個大發現。比鄰星b質量大概是地球的1.3倍,公轉周期則只有11.2天——在這星球上一「年」的時間遠遠短過地球。

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藝術家想像圖。Image Credit: ESO/M. Kornmesser / Handout via Reuters / 達志影像

如此短的公轉周期,代表比鄰星b非常接近其圍繞的恆星——比鄰星。然而比鄰星是顆紅矮星,亮度只有太陽的千分之一,因此這個距離內仍然不會太熱,環境可能適合生物出現。不過暫時由於技術上的困難,科學家仍未能確認比鄰星b上是否有生物存在。

縱使質量和所接受的光跟地球相似,但專門研究系外行星大氣環境的專家Franck Selsis指比鄰星b不是「另一個地球」。僅得11.2天的公轉周期以及圍繞紅矮星,可能會破壞比鄰星b上的生態——甚至使其無法出現。

有天文學家歡迎這個發現,並希望會為關於系外行星的研究帶來新發展。哥倫比亞大學的天文學家David Kipping表示,比鄰星b的發現使學界有一個明確目標,可以按此建造下一代的天文望遠鏡,甚至有機會前往探索。他說︰「這正是把系外行星科學推至另一層次所需要的發現。」

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