HPV疫苗面世10年 發明者望相關癌症40年內絕跡

HPV疫苗面世10年 發明者望相關癌症40年內絕跡
Photo Credit: Dario Pignatelli / Reuers / 達志影像
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有助降低子宮頸癌風險的HPV疫苗面世已經10年,疫苗發明者、免疫學家Ian Frazer希望推廣接種疫苗,在40年內消滅病毒。

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科學家已經知道,有15種人類乳突病毒(Human papilloma virus,簡稱HPV)會增加患癌機率,部份屬「高風險」類別的HPV,在持續感染下可能會導致子宮頸癌以及其他較罕見的癌症如陰道癌、陰戶癌、陰莖癌、肛門癌甚至咽喉癌等。

研究十多年始推出疫苗

1989年,昆士蘭大學的免疫學家Ian Frazer遇上已故病毒學家周健,兩人合力研究製作HPV疫苗。他們利用分子生物學技術,嘗試合成出模仿病毒的粒子,成功後於1991年申請疫苗的臨時專利。

其後他們在昆士蘭大學繼續研究,把其發現轉化成真正的疫苗,在1998年完成首次人類測試,最終於2006年獲得澳洲及美國當局批准推出市面。

由於子宮頸癌是女性第4常患的癌症,因此疫苗通常被稱作「子宮頸癌疫苗」——實際上疫苗預防的是HPV,從而降低患相關癌症風險。

發明者︰未來可消除HPV

在第一款預防HPV的疫苗面世後10年,Ian Frazer早前接受訪問,認為疫苗可以在40年內消除HPV。他說︰「假如我們能令足夠多人接種疫苗,便可以消滅這些病毒,因為它們只感染人類。在澳洲,接種計劃運作10年內,已經見到感染率下降了9成。」

今年美國一項研究亦顯示,HPV疫苗對降低相關病毒的感染率有顯著效用。但近年有不少家長對子女接種疫苗有所保留,部份害怕會鼓勵濫交,也有人擔心疫苗安全(雖然現有證據顯示疫苗副作用輕微),現時美國只有約5成男孩及6成女孩接種疫苗。

Frazer對於在美國等疫苗未獲廣泛接種的國家感到失望,他指出在美國,子宮頸癌每年殺死數千名女性。他亦知道問題不僅於美國︰「我們也需要面對在發展中國家,子宮頸癌每年殺死25萬人的問題。」

要預防,亦要治療

現時研究人員希望繼續改善疫苗,增強其效用並確保有更多人接種。Frazer說︰「我們正從對抗兩種常見HPV的疫苗,發展至對抗9種常見HPV。假如成功,我們最終能避免這種病毒引致的癌症。」

除了預防病毒外,他亦打算更進一步,治療已感染病毒的人︰「我們正尋找治療感染病毒的人,令他們在患上癌症之前能消滅病毒。假如你去到發展中國家,像澳洲實行的子宮頸癌篩查計劃根本不存在,因此這是我們能提供的唯一保護。」

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