誰會想到足球沙漠的美國,能在本次世界盃和歐非強隊分庭抗禮?

誰會想到足球沙漠的美國,能在本次世界盃和歐非強隊分庭抗禮?
Photo Credit:AP/ 達志影像
我們想讓你知道的是

20年前美國舉辦世界盃時還沒有一個像樣的足球體育館,如今,身為足球沙漠的美國卻已能和歐非強國分庭抗禮。

作者:鄒宇暉

20年前美國舉辦世界盃時,沒有一個像樣的足球體育館,甚至還需要借用美式足球的體育館改造成足球場,而在1990年前,雖然比利碧根鮑華(Franz Beckenbauer)都先後到美國踢球,仍始終無法帶動美國的足球風氣,足球在美國就是一片沙漠。

美國有整整40年沒有進入過世界盃的決賽圈,而這四十年來,主宰美國體壇的,是NBA(美國職業籃球聯盟)、NFL(美國職業美式足球聯盟)和MLB(美國職業棒球聯盟)。在美國,Football就是美式足球,真正的足球則被稱作Soccer;當時美國足球隊都只是業餘隊伍,直到申辦1994年世界盃成功後,為了向全世界證明美國人也會踢球,90年世界盃入選賽美國足球隊才真正系統化組軍,並如願打入在義大利舉辦的決賽圈,只可惜三仗皆墨,最終排名倒數第二名。

1994年世界盃,​​美國在神奇教練米盧(Bora Milutinovic)帶領下,小組賽打敗了當時被視為熱門之一的哥倫比亞,爆冷殺入十六強(還間接導致了進烏龍球的哥倫比亞後衛埃斯科巴回國後被槍殺),最後只以一球小輸給後來的冠軍巴西,但已成功把足球介紹給全美國人。

當年的世界盃給美國的衝擊是極度震撼的,它讓美國人看到,即使美國在奧運會和其他大型球類運動是龍頭老大,但事實上,美國還沒有征服世界體壇,因為全世界最受歡迎的運動是足球,而在足球世界裡,美國只是魚腩,甚至連鄰國墨西哥也不如。

世界盃過後,美國就為躋身足壇勁旅而部署,而1996年開踢的美國職業足球聯盟(MLS)就是這一切的開端。然而,由於美國的群眾已經有特定的愛好運動,足球絕對不是首選,MLS在一開始8年都是虧損告終,甚至一度傳出MLS辦不下去,因為許多的比賽都只有小貓兩三隻,慘不忍睹。

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美國世界盃隊長鄧普西(Clint Dempsey),目前效力於西雅圖海灣者隊。Photo Credit:Erik Drost CC BY 2.0

2002年世界盃漸入佳境

美國足運發展的關鍵第二階段是在2002年世界盃,當時​​美國在小組賽擊敗了當時的黑馬葡萄牙、在16強打敗傳統勁敵墨西哥,八強更是讓德國嚇出一身冷汗,那是美國人第一次見識到美國國足的大躍進,掀起了足球在美國的第二波浪潮。

2004年,MLS終於迎來第一次的淨盈利,而各個球隊也相繼建起自己的體育館,不再借用NFL的體育館,球迷數量和入座率也大大增加,外援大力被引進,本土球員也開始輸出到歐洲球會。綜合各種客觀條件,MLS終於「做得起來」,加上2007年貝克漢被引進到洛杉磯銀河隊,引爆全美球迷的熱情,足球的魅力在阿美利堅大陸一發不可收拾。

到了2010年世界盃,​​美國國家足球隊在世界盃的收視率更是屢創新高,尤其是小組賽最後一場美國對壘阿爾及利亞的生死戰,共累積超過600萬的美國觀眾收視率,創下ESPN史上最多人觀賞的足球賽,多諾萬(Landon Donovan)最後一分鐘進球把美國帶入到十六強和柯林頓親臨現場打氣的畫面不斷在美國各電視台重播,當天比賽雖是在美國的早上,許多上班族卻都翹班到酒吧觀賽,足見世界杯的熱情已經席捲整個美國大陸。

2010世界盃後,足球在美國更是以雷霆萬鈞之勢發展,MLS甚至在2011年超越NBA成為美國第三高入座率的運動,逐漸成為美國的全民運動,美國的足運已經從沙漠變成綠洲。

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2013年8月25日西雅圖海灣者迎戰波特蘭伐木者,擠進了67,385名球迷,ESPN表示如果有人告訴你美國不把足球當一回事,就給他看這張照片。Photo Credit:ESPN

能否從本屆世界盃死亡組殺出?

舉辦世界盃對一個國家的足運發展有著深刻的影響,日本也是為了2002的世界盃,才努力發展足球聯賽和國家隊,隨後的發展也跟美國有異曲同工之處,而如今日本已經成為令人敬畏的亞洲勁旅,更是性感足球的代言隊伍之一。

美國這次身處死亡組,同組有德國、葡萄牙及加納,出線不被看好,但幾場世界盃熱身賽下來,美國人表現出色,場場爆滿為出征巴西的美國隊加油。士氣、實力加上地利(在美洲舉行),美國未必會在死亡組陣亡。

在對壘土耳其的熱身賽,美國人高舉自由女神手持世界盃的圖像,要自由女神幫他們拿下世界盃,打造新的美國夢,美國人樣樣追求世界第一的血性告訴你,在勝負的世界,沒有雖敗猶榮,只有勝利和冠軍。

本文獲當今大馬授權刊登,原文請見鄒宇暉〈美國的世界盃夢〉(2014.6.16)

作者鄒宇暉現為馬來西亞彭亨州美律區州議員。本身在認識民主之前,先認識足球,對世界觀的初步認知都來自奧運會和世界盃,深信足球場上的廝殺能夠鍛煉一個人對冠軍的渴求和對勝利的嗜血性格。

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本次世界盃美國隊陣容。Photo Credit:AP/ 達志影像