中國:「天宮一號」明年下半年墜落必要時發預警 外媒:顯示已經失控

中國:「天宮一號」明年下半年墜落必要時發預警 外媒:顯示已經失控
photo credit: REUTERS/Petar Kujundzic/達志影像

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中國科技網於2013年引述的報導曾經提過當局對「天宮一號」的原定處理方案,就是在結束任務後以最後的燃料進行「變軌」,讓它最終返回地球的南太平洋。不過,日前的記者會並無再提及這個做法,惹起了揣測。

中國證實首個太空實驗室「天宮一號」將於2017年下半年墜落地球,但暫時未知地點。有外媒認為,中國已間接承認「天宮一號」失控的傳言。

中國載人航天工程辦公室日前就太空實驗室「天宮二號」舉行記者會,期間被問到「天宮一號」的下落,航天工程辦公室副主任武平表示,目前「天宮一號」結構完整,根據當局的計算分析,「天宮一號」在墜落時,大部分會在大氣層燃燒,相信其碎片危及航空活動或地面的機會不大。當局會繼續密切監察「天宮一號」,如果發現墜落有可能引發碰撞事件,會發出預警。她強調,必要時會向國際公布「天宮一號」重返地球的預測報告。

天宮一號於2011年9月升空,今年3月完成任務,武平說,天宮一號設計壽命原本是兩年,但實際工作了四年半,對中國航天科技作出重大貢獻。

華盛頓郵報指,一般退役衛星會被引導到太空的衛星墳場,成為逾數十萬件太空垃圾之一,又或者在指定海域上空墜毀,即使有少量部件未有在大氣層燒毀,也會墜落深海。然而,中國官方表示如有需要會發出預警,則意味「天宮一號」很可能已經失控。

今年6月,一名追蹤衛星的發燒友Thomas Dorman在Space.com表示,他認為中國已失去對天宮一號太空實驗室的控制,「假如它落在人口稠密的地方就相當麻煩......如果我的預測正確,中國會在最後一刻才讓世界知道『天宮一號』出了問題。」

哈佛 - 史密森天體物理中心(Harvard-Smithsonian Center for Astrophysics)的Jonathan McDowell在接受英國《衛報》訪問時說,「天宮一號」可能已經失控,這將會令地面人員難以預測其墜落地點和時間,「人們可能在其墜落前的6-7小時前,甚至更短時間才知道。既然不確定落下的時間,就意味根本不知道它會落在什麼地方。」

天宮一號太空實驗室重8噸(一般衛星小則重1噸,大則重3噸), McDowell表示,大部分碎片該可以在大氣層燒毀,但一些部件如引擎是很難完全燒毀,所以不能排除對地面構成危險的可能性,「如果是100公斤碎片掉下來是可以造成痛擊,也可能是細碎的金屬碎片像雨般落下,擊中屋頂、汽車甚至飛機。」

一般來說,國際上處理退役航天儀器(如衛星)的做法有幾種,其一是把衛星轉移至不妨礙其他衛星運行的軌道。體積小的可以任由它在大氣層完全燒毀。也可以引導它在指定海域墜落,又或者用反衛星武器將它炸毀。

中國科技網於2013年引述的報導曾經提過當局對「天宮一號」的原定處理方案,就是在結束任務後以最後的燃料進行「變軌」,讓它最終返回地球的南太平洋。不過,日前的記者會並無再提及這個做法。