天文學家推算︰我們目前看不見宇宙9成星系

天文學家推算︰我們目前看不見宇宙9成星系
Photo Credit: NASA, ESA, and S. Beckwith (STScI) and the HUDF Team
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一項最新研究中,天文學家估算全宇宙的星系數量,乃現時估計的10倍。

宇宙有多少星星?且先看以下圖片︰

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Photo Credit: NASA, ESA, and S. Beckwith (STScI) and the HUDF Team

這是哈伯太空望遠鏡所拍攝的照片「哈伯超深空」(Hubble Ultra Deep Field)其中一部份,而整張照片所拍攝的大小,仍不及整個天空的1千萬分之一。照片中每個發亮的小圓點,都代表一整個星系,像銀河系般擁有上千億粒恆星。

那麼整個宇宙有多少星系?近日刊登的一份論文中,天文學家最新推算宇宙的星系數量多達2千億(2×1012)個,足足是過往估計數字的10倍。但以往天文學家「看漏」了9成的星系,也不是他們的問題——因為照片中根本就看不出來。

來自諾定咸大學物理及天文學系的Christopher Conselice聯同其團隊,利用其他十多項研究所計算的數據去建立一個數學模型,計算出不同時間的星系分佈,並發現星系會隨時間聚合。

他們根據所得出的數學模型,再估算現時應該存在的星系數量,研究人員認為有9成的星系太暗及太遙遠,以致未能透過現今的望遠鏡去觀察到它們。

哈伯望遠鏡已經運作了26年,仍然不斷為科學界提供新發現。而新一代的詹士·韋伯太空望遠鏡(James Webb Space Telescope)預計於2018年10月升空,到時候天文學家應可以觀察到更多未曾發現的星系。

Conselice顯然非常期待︰「令人震驚的是,宇宙中有超過9成的星系未曾被研究過。誰知道當我們用下一代望遠鏡觀察這些星系時,會有甚麼有趣發現?」

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