連續打破美職棒「兩大魔咒」——身為史上最高薪總管,他做了什麼?

連續打破美職棒「兩大魔咒」——身為史上最高薪總管,他做了什麼?
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我們想讓你知道的是

提到大聯盟的魔咒,球迷絕對會想到「貝比魯斯魔咒」以及「山羊魔咒」,而這2個令人聞風喪膽的詛咒最終卻都敗在同一個人手上。

芝加哥小熊勇奪睽違108年世界冠軍,Theo Epstein成為了傳奇總管,先後打破紅襪的「貝比魯斯魔咒」與小熊的「山羊魔咒(註)」。

有趣的是,小熊在世界大賽的對手印地安人的總教練Terry Francona,過去也曾擔任過紅襪總教練,2004年與Epstein聯手解除「貝比魯斯魔咒」。而這次角逐世界大賽冠軍的對戰組合,都有魔咒要破,小熊要破除自1945年以來的「山羊魔咒」,印地安人則要挑戰「柯拉維多魔咒」,這兩個魔咒已超過一甲子的時間。

Epstein從小在離芬威球場(紅襪主場)僅一英里外的Brookline長大,並在當地的高中讀書。他從未入選過學校的棒球隊,但夢想著為紅襪工作。

後來他進入耶魯大學讀書,同時擔任《耶魯每日新聞報》體育版的編輯。1995年他從美國研究所畢業。畢業後Epstein在聖地牙哥教士(San Diego Padres)的公共關係部門工作,不久就擔任球隊的棒球運營總監。

2002年11月25日,Larry Lucchino成為波士頓紅襪的主席和CEO,正式聘請Epstein到球隊工作,並讓他取代Mike Port的位置,成為紅襪的總經理。

那一年,他成為大聯盟史上最年輕的總經理(29歲),運用靈活的交易手腕找來「老爹」David Ortiz、Kevin Millar、"Curt" Schilling等人,才上任2年就幫助紅襪在2004年奪下總冠軍,終結纏身86年的「貝比魯斯魔咒」。

2011年的紅襪戰績不佳,Epstein辭去紅襪的總管,隔年轉戰小熊,花費5年時間為球隊操盤,運用數據分析,打造完整陣容順利幫助球隊打破魔咒,連兩年打進季後賽,可惜去年在國聯冠軍賽出局,今年如願重返等待71年的世界大賽。

他在今年9月29日獲得5年約5000萬美元的續約,成為史上最高薪總管(營運總裁)。

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Theo Epstein先後打破紅襪的「貝比魯斯魔咒」與小熊的「山羊魔咒」,成了傳奇總管。

Epstein到底怎麼做到的?

商周報導,2011年到了小熊隊之後,他認為隊上職員的腦袋就像球場設備一樣陳舊,立刻開除了許多連電腦軟體Excel都不會用的球探。

例如傳統上習慣用「九局平均失分」來評斷投手表現,Epstein則要求新的球探要懂得排除球場、隊友守備等環境因素,這曾幫助他用很低的代價交易到一名帳面成績很差的投手(jake arrieta),結果隔年一躍而成陣中王牌。

另外,有別於過去只著重球員身材,Epstein和神經科學家合作,開發一套像電腦遊戲般的系統,去測驗球員的手眼協調等能力。

像是在紅襪時,他就曾用高於外界預期五輪的順位去爭取一位受測獲得高分的球員(在紅襪隊時選的Mookie Betts),而Betts成了今年MVP的熱門人選。再看看今年小熊隊開季正式名單中,高達88%的球員是在Epstein任職後才進入球隊。

Epstein在接手小熊的初期,因為重點在於培養年輕球員,團隊總薪資連年遞減,還招來不肯投資的批評。

直至2014年,Epstein認為年輕球員逐漸成熟了,他才告訴球隊老闆,該贏球了。此後兩年,小熊隊大手筆的花了超過4億美元(約新台幣126億元)簽進數個大咖球員,立刻翻身為一級強隊。球評王雲慶表示:「有辦法說服老闆去支持他的計畫,也是他的成功要素之一。」

現在回頭細數,Epstein到了芝加哥後,花了5個球季,總共炒了3個總教練,做到小熊先前窮盡一切能力卻做不到的事。而前3年,小熊在2012年、2013年和2014年的戰績分別是61勝101敗、66勝96敗和73勝89敗。

他以6年1.55億美元合約簽下在紅襪時的愛將Jon Lester。2012年拿到從前在紅襪時相中的Anthony Rizzo、2013年簽下強棒三壘手Kris Bryant,在2014年選了世界大賽表現亮眼的Kyle Schwarber,並且從奧克蘭運動家盤來22歲游擊手Addison Russell,2015年則在休季期間簽下Ben Zobrist。

在剛職掌小熊的第一個球季,他曾經輸了101場;今年,則是創下百勝佳績,成為大聯盟史上第3支在5年內從百敗到世界冠軍的球隊。這,就是Epstein。

Theo Epstein的傳奇也讓人不禁想到了電影《魔球》(Moneyball)中的經典台詞:

“No matter how successful you are, change is always good.”

註:「山羊魔咒」的由來是在1945年,比利山羊酒館老闆William Sianis帶著心愛的寵物山羊Murphy進場看世界大賽第四戰,不料突來的大雨山羊開始發臭,山羊被球團趕出場,憤憤不平的Sianis就此詛咒小熊無法贏得世界大賽,也讓小熊成大聯盟最久未能奪冠的隊伍。