有一封未讀email就會讓你分心,影響程度大約等於智商測驗減少十分

有一封未讀email就會讓你分心,影響程度大約等於智商測驗減少十分
Photo Credit: Pixabay CC0 Public Domain

我們想讓你知道的是

人類心智的承受能力就那麼一點大,神奇數字還不到五根手指頭,在現今這個數位時代,在21世紀海量資訊的衝擊下,不知道會造成什麼不利的影響。

文:索羅摩.班納齊(Shlomo Benartzi)、喬納.雷爾(Jonah Lehrer)

神奇數字不再是7±2

幾個月前,我在開會時想到一個好點子。這個點子實在是太好了,可說是幾個月來最棒的想法之一。我現在要說的,不是那個點子到底是什麼,而是後來我發生的事。

那次是在紐約開會,我開完會後準備回旅館。那段路我已經走過好幾遍,怎麼去地鐵站、要搭什麼車、要在哪兒下車,我都很清楚。結果那天下午我還是搞錯了。因為那個偉大的好點子一直在我腦子裡轉啊轉,我趕快拿出iPhone手機把要點記下來,結果就跑錯月台了。我應該要搭往市中心方向的車子,我卻跑到對向月台,我有點不好意思地離開那裡,又買了一次車票,這時候腦袋又開始思考那個點子……

接下來就經典啦。結果我竟犯了一模一樣的錯誤,又跑到反方向的月台上等車。就因為我被那個新點子搞得暈頭轉向,搭一趟車竟然買了三次票。我平常可不是這樣的。

這其實是尋常可見的認知失敗,大多數人每天都可能發生好幾次,只因為忙著思考一些比較重要的事,就很容易犯下這些小錯誤。也許是想著午餐要吃什麼,結果電子郵件就看錯了;也許是走路時看手機,就撞到牆或沒看見紅燈,或者是搭錯車子。這都是因為我們的心智能力有限,它一次就只能照顧那麼多事情,也就常常會疏忽一些重要細節。

喬治.米勒(George Miller)是最早研究心智先天限制的心理學家之一。1956年,他在麻省理工學院的無線電工程師學會(IRE)的會議上發表一篇影響深遠的論文,指出大腦是個能力有限的機器, 受到短期記憶極大的限制。那篇論文的題目〈神奇數字七, 加減二〉(The Magical Number Seven, Plus or Minus Two)其實就把內容說完啦,他認為,人在任何時候頂多就只能記住七個(加減兩個)資訊。所以我們日常生活中會碰上的數字,從車牌到電話號碼,也大概就這麼多位數。如果再長一點,我們可能就記不住了。

米勒這篇不長的論文首先揭示人類心智在資訊處理上的瓶頸,幾十年後,如今科學家也更清楚地測量出這些瓶頸,描述我們腦子裡這部個人電腦是如何受到限制。

我腦子裡在思考那個好點子,邊走路邊用手機記下重點的同時,也希望自己可以順利地搭上地鐵,結果是辦不到。我以後如果不想再浪費時間和金錢,最好是接受自己心智能力的限制,承認自己的注意力比我以為的少得多。待會兒我們就會看到,這些心智限制對於數位時代的各類活動都有重要的影響,從開車到管理醫療照護都包括在內。

以下要舉的例子是「閱讀廣度」(reading span task)測試,這是美樂蒂.丹娜曼(Meredyth Daneman)和派翠夏. 卡本特(Patricia Carpenter) 在1980年發表的論文所提出。按照這個測試,各位會看到幾個句子,希望各位可以大聲地讀出來,並盡量記住每個句子的最後一個字詞。為了讓各位更容易記住,最後一個字詞會用黑體字呈現。

  • 他的眼睛睜開,沒有勝利的光芒,也沒有憤怒的陰翳
  • 計程車轉向密西根大道,明亮的湖景盡收眼底
  • 一時的衝動幹不了大事,要靠平時的工夫慢慢累積
  • 養成思考清晰的習慣,就是一種心智練習
  • 音符流瀉而出,真誠、坦率,這就是藝術所帶來至高無上的獎勵
  • 他的父母不知道他為什麼要在右肩上刺青
  • 這位主管本來是很受歡迎的,直到員工聽到他的緋聞

讀完了嗎?現在請翻頁。


現在請按照順序,寫出每一句最後的字詞。

結果如何?不太容易吧?米勒認為,我們的短期記憶可以達到七位數,但閱讀廣度測試顯示其實更少。根據大多數的研究結果,如果大聲讀出來的話,我們頂多能記住三、四個字詞。心理學家利用其他方法來衡量我們可以同時兼顧的資訊數量,這稱為「工作記憶」(working memory),同樣發現,米勒的神奇數字實在是太樂觀了。心理學家納爾遜.柯文(Nelson Cowan)在連續幾篇影響深遠論文中指出,神奇數字應該是四(加減一)。大多數的工作記憶測試顯示,當資訊數量超過四個時(不管是字母、文字、詞句、數字、顏色等等),我們就會開始疏忽重要資訊。

這是非常重要的發現。我們都以為人類像普羅米修斯般偉大,而且人類的大腦是宇宙中最神奇的機器。不過,各位要是仔細探索大腦處理資訊的功能,很快就會發現種種不足之處其實是一直限制著我們。我們雖然生活在資訊海量超載的世界中,但大腦能夠同時兼顧的資訊量就那麼一點點,所以,我們不得不一再地篩選要優先處理的對象。不管螢幕上可以容納多少資訊,我們一次就只能注意到四個部分,其他派不上用場的畫素就像是噪音一樣。

真正的神奇數字實在不大,對於我們如何做選擇就有很大的影響。各位先來看個實驗。你坐在實驗室的房間裡,有位科學家走進來,說他要做人類記憶的研究。他撒了點小謊,其實研究主題是「心智頻寬」(mental bandwidth)的限制。科學家告訴你一組七位數的數字,然後請你走到走廊那邊的另一個房間接受記憶力測驗。在你前往測驗室的路上,你會經過一輛點心車,可以選一片上頭有櫻桃的巧克力蛋糕或一杯水果沙拉。你選哪一個?

現在我們再換個實驗方式。這次不給你七位數的數字,只有兩位數,很容易就記住吧。然後你在走廊上一樣會碰到點心車,同樣是巧克力蛋糕和水果沙拉,二選一。

你可能以為,那個數字有幾位數並不會影響你的選擇。那你就錯了!從這兩組的實驗結果,科學家發現到行為的明顯變化。被要求記住七位數的數字時,有63%的受測者選擇了巧克力蛋糕,但如果只要記住兩位數時,選擇蛋糕的人只有41%。如果是衝動性質高的受測者,這個差別會更明顯,七位數組有84%選蛋糕,兩位數組只有38%選蛋糕。

這兩組的行為表現何以如此不同?設計這項實驗的史丹佛大學科學家巴巴.席夫(Baba Shiv)表示,隨機的七位數數字很難記住,所以我們的短期記憶力必須全力以赴,這時候,我們的心智資源就沒剩多少力量可以抵抗巧克力蛋糕的誘惑。我們不會考慮到節制、健康飲食的好處,只想趕快得到滿足,想像那塊蛋糕一定很好吃。當資訊太多,造成我們注意力匱乏時就是如此,我們只會注意到那些出現在眼前的東西。

這個結果可不只是影響我們的腰圍而已。安南蒂.曼妮(Anandi Mani)、山希爾. 穆雷納坦(Sendhil Mullainathan)、艾爾達.夏菲爾(Eldar Shafir)和趙佳穎(Jiaying Zhao;音譯)等幾位心理學家在2013年《科學》雜誌發表的論文指出,認知資源不足也可以解釋窮人在生活中為何容易做出較差的決策。

比方說,該研究指出,社經地位較低的人比較不會遵照醫囑服藥,比較容易爽約或遲到,工作時比較不專心,財務規畫方面也較差。傳統看法認為,這種狀況主要是因為窮人比較缺乏教育,所以他們都不懂;但科學家現在注意到「貧窮所需要的心智處理」。他們認為,人在貧窮之中,就是置身於消耗的狀況下。因為預算壓力消耗掉他們的專注力,讓這些人沒有多餘的能力進行長期規畫。「貧窮不只是沒錢而已,連帶認知資源也會不足。」他們寫道。科學家們估量貧窮對認知能力的影響,大概就等於你整晚沒睡,或者是智商測驗減少十三分。

認知能力不足會造成嚴重的後果,比方說,過去早就知道低收入者比較不會參加401k 退休金計畫,所以他們的退休金存款也會不足。有些人可能會說,存款不足可能是因為收入太低,窮人就沒錢啊,但事實證明,如果讓低收入者一開始就加入儲蓄計畫,儘管他們可以自由地退出,但一般來說還是會存下一筆可觀的金額。這表示問題不只是錢而已,因為錢總是擠得出來的,真正原因可能在於規畫未來時,貧窮對於心智頻寬造成壓力。

大腦資源受限的當然不只是窮人,就連美國總統也必須提防這種注意力不足的問題。歐巴馬總統最近接受《Vanity Fair》雜誌採訪說他只穿著灰色或藍色的西裝。為什麼呢?因為他一定要減少選項。「我不想在吃、穿上太傷腦筋。」歐巴馬說:「因為還有太多更重要的事情要決定啊。」總統藉由減少服裝和飲食上的選擇,讓他的注意力專注在重要國務上。

人類心智的承受能力就那麼一點大,神奇數字還不到五根手指頭,在現今這個數位時代,在21世紀海量資訊的衝擊下,不知道會造成什麼不利的影響。如果只是多幾個數字,就會影響我們選擇巧克力蛋糕,那麼,面對一個不時提示新郵件、簡訊和一大堆超連結的螢幕,我們又會受到多大的影響?

倫敦格雷欣學院心理學家格倫.威爾遜(GlennWilson)發現,光是發現電郵信箱裡有一封未讀郵件就會讓人分心,影響程度大約等於智商測驗減少十分。既然我們對於資訊的處理有其瓶頸,在這個擁有大量選項、動輒幾百、幾千字的網路環境裡頭,我們又怎麼應付得過來呢?這個人為環境,並不是我們長久演化所要適應的自然環境,新科技揭發出人類的弱點,所以網路旅行社才會成為一個商業模式。

最根本的問題在於我們看到的資訊,遠遠超過實際可以處理的數量,而且問題越來越嚴重。

書籍介紹

螢幕陷阱:行為經濟學家揭開筆電、平板、手機上的消費衝動與商業機會》,時報出版

*透過以上連結購書,《關鍵評論網》由此所得將全數捐贈兒福聯盟

作者:索羅摩.班納齊(Shlomo Benartzi)、喬納.雷爾(Jonah Lehrer)

螢幕正在改變我們的思考,讓我們變得更衝動、更容易出現直覺反應。行為經濟學家索羅摩.班納齊在本書中揭露許多數位時代的個案研究,也讓讀者們實際做些實驗,我們將會看到,究竟是什麼影響我們在螢幕上的決策。海量資訊時代,我們的注意力是最有價值的資源,也是最大的機會所在。

在螢幕世界裡,我們會更輕易地憑藉表面的第一印象就採取行動,但是,只要用對工具,善用字型、色彩、熱點位置、淘汰分類……一些很小的改變,就可以解決我們面對螢幕常犯的錯誤,創造出幫助思考的數位世界!

螢幕陷阱:行為經濟學家揭開筆電、平板、手機上的消費衝動與商業機會
Photo Credit: 時報出版

責任編輯:翁世航
核稿編輯:楊之瑜