史上最貴科學書︰牛頓《自然哲學的數學原理》初版

史上最貴科學書︰牛頓《自然哲學的數學原理》初版
曼徹斯特大學圖書館的《原理》初版。Photo Credit: Paul Hermans, CC BY-SA 3.0

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在一場拍賣會中,《自然哲學的數學原理》初版以372萬美元成交,成為史上最昂貴的科學書。

在剛過去的星期三,跨國拍賣行佳士得(Christie)在紐約舉辦了一場拍賣會,拍賣多本精裝書籍及手稿。

其中最為矚目的是物理學家牛頓的《自然哲學的數學原理》(Philosophiæ Naturalis Principia Mathematica,簡稱《原理》)初版書,估價在100萬至150萬美元左右,最終成交價高達372萬美元(約2887萬港元),成為史上最昂貴的科學書籍。

《原理》以拉丁文寫成,初版出版日期為1687年7月5日,估計只有大約400本,當中僅得80本為歐陸版,今次創下紀錄的正是歐陸版《原理》。2013年,一本以紅色摩洛哥革包裝的英國版《原理》以250萬美元價錢賣出,據稱該書送給英國國王詹姆斯二世。

當年牛頓所屬的英國皇家學會缺乏經費,計算出「哈雷彗星」公轉軌道的天文學家哈雷因此鼓勵牛頓寫成此書,不但代為編輯,更承擔印刷費用。牛頓在《原理》的序言中亦有向哈雷致謝。

在《原理》中,牛頓提出了三大運動定律,奠下經典力學的基礎,以及提出萬有引力定律,並以數學推導出開普勒三定律,標誌物理學進入新紀元。牛頓在《原理》中提出的理論之成功,使其在出版後兩個世紀一直被視為物理學的典範,直到20世紀初才被相對論及量子力學修正、統合。

皇家學會圖書館館長Keith Moore早前亦稱《原理》是出版史上其中一本最偉大的書,它對應用數學及基本物理問題有重大影響。愛因斯坦更曾稱讚《原理》「也許是歷史上歸功於一人的最大知識躍進」。

目前皇家學會保留兩本《原理》,包括牛頓的原稿。劍橋大學圖書館亦藏有牛頓本人的初版《原理》,以及有其手寫筆記的第二版,不用花三百多萬美元,到圖書館的網站就可以閱讀︰Philosophiæ naturalis principia mathematica

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