先行者隕落:紀念天文學家Vera Rubin

Photo Credit: Vassar College, courtesy AIP Emilio Segrè Visual Archives
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歷史將會記得Rubin這個先行者︰她的學術成就奠基了現代宇宙學,而她身為女性,排除萬難後成為天文學家的經歷亦值得我們銘記。

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有不少天王巨星於2016年逝去,科學界也不例外。美國天文學家Vera Rubin於聖誕節過世,但她為了解宇宙作出的貢獻將永垂青史。

Rubin生於1928年,從十歲開始著迷於星空。由於睡房窗戶朝上向天,每天晚上她都能目睹繁星在蒼穹運行的軌跡,其景色之美甚至令小Vera捨不得入睡。而 Maria Mitchell排除萬難為女子大學建立天文課程的事跡,亦激勵了Rubin的志氣。高中畢業後,她就到Vassar College進修本科——也就是Mitchell曾經任教的學校。

在Rubin努力成為專業天文學家的同時,女兒身亦逼使她面對不少偏見和麻煩。22歲的她要到美國天文學會(AAS)發表自己的碩士研究時,適逢兒子滿月,同校的教授就「好心」提議讓他代替Vera作報告——而當然,研究成果將會以的名義發表。(最後Vera還是抱著兒子去了)。另外,物理大師George Gamow——Vera後來的博士導師 ——拒絕讓Vera聽自己講課,因為 “wives are not allowed”。

即使面對著種種困難,Rubin依然在50至70年代作出了一生中最輝煌的學術貢獻。她的碩士論文啟發了宇宙大規模結構的發現和研究,而她與Kent Ford合作對六十多個星系的天文觀測,令「暗物質」從假說躍進為標準科學理論的一部分。組成你我的「普通」物質被暗物質團以萬有引力牽引,才會聚在一地、進而形成星系。可以說,沒有暗物質,就沒有銀河系、太陽系和我們賴以生存的地球。

面對著驚天動地的發現,他人的反應又如何?雖然Rubin得到美、英兩國的科學院肯定,但40年來諾貝爾獎提名卻從來沒有她份。而由於死人不能獲獎,現時Rubin得獎的機會,就如她所發現的暗物質一樣縹緲。

但無論如何,歷史將會記得Rubin這個先行者︰她的學術成就奠基了現代宇宙學,而她身為女性排除萬難後成為天文學家的經歷亦值得我們銘記。當年普林斯頓大學因Rubin的女兒身而拒絕錄取她為博士生,現在回頭看來多麼可笑。

畢竟,科學是我們人類共享的文明果實。是男是女,難道真的那麼重要嗎?

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責任編輯︰鄭家榆
核稿編輯︰周雪君

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