《大查帳》:財務當責影響國家衰敗,掌握會計就是掌握權力

《大查帳》:財務當責影響國家衰敗,掌握會計就是掌握權力
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我們想讓你知道的是

老闆常說「找會計去要錢」,很少人會質疑這句話的正確性。若照此推論,管錢的人就是會計,那麼出納又是什麼角色?難道出納就是會計?

【導讀】大小之間

文: 馬秀如(政治大學會計學系教授)

《大查帳》的英文原著主標題為The Reckoning,本單純為計算之意,副標則為Financial Accountability(財務當責)與Rise and Fall of Nations(國家的興衰)。以「大」為名的書,有《大趨勢》(Megatrends)、《大數據》(Big Data)、《大發現:一場以科學來型塑世界的旅程》(To Explain The World)等;以「大」為名的電影,有《大賣空》(The Big Short)、《大騙局》(Deception Point)、《大藝術家》(The Artist);知名的法國大革命亦稱大。

這些中文冠「大」的名詞,其原文可能有「大」,可能沒,但在中文,都冠以「大」。稱一七八九年的法國革命為大革命,或描述少數集睿智與勇氣於一身的人與市場對作的賣空行為,指明二○○八年的金融海嘯為大,強調其規模、影響之驚人,大概沒人會質疑;但本書的原文書名沒有「大」,只有計算,而會計的計算好像只動用加減乘除,且大部分只有加減乘,除只在算折舊時才會用到,這麼簡單的事,在翻譯時加入「大」字,是否誇大?或自抬身價呢?

我倒認為這樣命名沒有小題大做,也不是自抬身價,因為「計算」一事的影響真的很大!我們可能沒有仔細想過計算的影響有多大,待本書舉出一個又一個西方世界的例子,說明一個國家到底是興還是衰,都由主事者對計算的態度,以及計算的品質來決定時,便再也不能說它不大。更何況本書指明興衰有別的國家,不只一個,是nations,至少有法、義、英、荷、西、奧、葡、日耳曼、瑞典以及美國等,長長一串。既然有那麼多個國家,那麼中文書名中「大」便一點也沒誇口。

本書在講歷史故事,大部分是描述古時人物的行為,分析他(她)們會(能)如此做的原因,以及做了這些行為以後的後果,但也觸及不久前的過去——二○○八年席捲全球的金融海嘯。這場金融海嘯之所以會出現,與過去一樣,都是因為部分人的貪婪、不好好計算、不好好揭露的結果。他(她)們先是計算錯誤,之後又掩蓋正確計算的結果,把財務當責置之腦後,盡情誤導,終至一發不可收拾。本書回顧西方世界過去七百多年來財務當責的歷史,讓讀者清楚見到財務資訊的品質與政治當責效率的關聯,並進而決定國家興衰的事實。

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書名中除了計算(reckon),尚有當責(accountability)一詞。有時當責會遭人誤會為「應當去責備某人」、「苛責某人」之意,然而它講的其實是一個人要負起對別人的責任,如不負責,他人會要求你負責。這個詞來自「held someone 『accountable』for something」中的「accountable」,而Accountability中,有數數(count)的動作,表示要某人對某件事負責,須先把他(她)該負責的帳算清楚。西元前一七七二年巴比倫的漢摩拉比法典規定「以牙還牙、以眼還眼」,也暗示了計算,要先算清楚眼是多少、牙是多少,然後才知要還多少。演變至今,這個從襁褓中的嬰兒就開始學的數數動作,便形成會計(accounting)這個技術或學科的核心。

數數、會計的觀念,早在漢摩拉比法典的時代即已用到,但究竟什麼是會計呢?老闆常說「找會計去要錢」,很少人會質疑這句話的正確性。若照此推論,管錢的人就是會計,那麼出納又是什麼角色?難道出納就是會計?

所謂會計,其實是一連串過程的總稱。整串過程從一筆筆交易發生後逐步進行,先衡量每筆交易的經濟後果(也稱財務影響),例如這個月的電費究竟付出多少錢等;衡量完經濟後果,便要記錄、分類、彙總這些經濟後果,並編成財務報表,再交給讀者使用,實踐財務當責。

某一筆交易金額可能小,看似不起眼,但一家公司、一個國家不是只做一筆交易,而是同時進行很多筆交易,會計便是要與每一筆交易打交道。這項工作看起來卑微、繁瑣、微不足道,但很多筆交易累積起來,滴水穿石,就不是小事。如果誠實、透明對待每筆小事,便可取得他人的信任,把公司、國家導向興盛;但若不誠實、不透明,早晚會被懷疑、看穿,喪失他人的信任,公司、國家便會走向衰敗。沒有小,哪來大!大小之間,興或衰的大後果,就是植基於這一筆筆小交易的苦功,沒有前面一筆筆小基礎所賺到的信任,後面哪來輝煌快樂的興盛;或者,另一方向,黯淡悲慘的衰敗!

本書談的是西方世界的經濟制度,而中華民族也有自己的經濟制度,與西方世界略有不同。在中世紀以前,歐洲流行自然經濟,封建領主的莊園自給自足,對商品交易的興趣不高,很少與外界在經濟上發生關係,所以看不見什麼創新的宏觀經濟制度;但相反地,中國社會早在西元前七世紀有文字記載的時代,就是一個語言相通、貿易自由的統一市場,物產商品化的比率甚高,商人階層甚活躍。中國社會所採行的經濟制度,很早就符合經濟原則,其經濟活耀的程度,讓一些經濟史學家認為:在中國歷史上,只出現過政治性的封建制度,未出現過經濟性的封建制度。

自殷商以來,中國的統治者就強調社會分工的專業化,並採取多種措施讓社會的基本型態朝商品經濟的方向邁進。《周禮》一書中記載周朝國家管理市場的制度,由「司市」負責管理市場,其下設有「載師」、「閭師」、「胥師」、「賈師」、「司虣」、「司稽」、「質人」、「廛人」等職位,分別掌管土地的出租、市場貨物的出入、貨物真偽的辨別、物價的管理、市場秩序的維持、服飾和物品規格的檢查、成交書契的驗證以及稅收和罰款的收繳。當時職務分工之細膩,顯示商業活動之興盛。

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來到兩千多年前的春秋戰國時期,諸國征戰,最重要的資源是人:賦稅、夫役、兵丁,無一不出於人。當然商鞅主持秦國政務時深知此事,率先建立戶口登記制度,使秦國的稅收能力與全民動員能力大增,在爭霸戰中勝出,統一諸國,建立秦王朝。

秦末,劉邦的軍隊攻入咸陽,別的將領忙著搶金銀、美女,蕭何卻只取秦王朝的戶籍檔案資料,以供漢王朝使用。劉邦後來之所以能知天下戶口多少、強弱之所在、人民之疾苦,就靠蕭何拿到的這些資料,資訊的價值由此可見一斑。

漢代續採秦制,年年於仲秋時更新人口相關資訊:每個縣衙都須進行「案比」,要求該縣居民要向戶主如實報告家庭成員的個人資料(姓名、性別、年齡、身份、籍貫),以及財產的數目,並接受官府驗查。縣衙在更新逐筆戶籍資料後,便要造冊,上報郡;郡彙總所轄各縣的資料後,便須上報中央政府。中央則設「計相」與「戶曹」等官職來管轄全國戶籍,管轄的方式是由小到大,層級分明。若沒有一筆筆各戶的戶籍,就沒有全國的人口統計,大處著眼,小處著手,先宏觀規劃,後微觀執行,彙總微觀執行的結果,得宏觀的彙總數據,作為下次宏觀規劃的依據,道理仍是沒有小,哪有大!這個從小到大的過程,絕對無法省略。

中國的城市發展,在漫長的興盛期後轉入漫長的衰敗期,轉折點發生在中世紀;同時,歐洲卻重新開始城市化,商業文明大步邁前,而本書很大的篇幅就是在介紹西方於中世紀發生的事。阿拉伯人將印度人發明的數字傳入歐洲,取代羅馬數字;北義大利商業興起,義大利人為了配合管理的需要,一方面創造新的組織型態,一方面基於過去已有的單式簿記法,發展出複式(double-entry)簿記法,著眼於一件事的二個不同層面,每件事都記二次,第一次叫「借」,第二次叫「貸」;碰上印刷術的發明,新的記帳方法廣傳各地。

透過企業和政府組織的運作,複式簿記法下的會計資訊,成為資本家和政治家用以獲取利潤的工具;國家、企業一旦開始運作,產生會計與審計事務,數字、道德和政治就再也難以切割。縱使每個時代都有不道德的取巧之人,總是能利用自己所掌握的機會,找到得手的辦法,侵占公物、假造帳冊,不過睿智的政治家或商業對手也總能找到相對應的手段。

東方的明太祖朱元璋在當皇帝前,想知道手中掌握多少馬匹,就用地方方言下條子:「教總兵官將各營內新舊見在馬疋數目報來,毋得隱瞞,就叫小先鋒將手抹來回話」。這張手諭保留到今天,該手諭中的「見在」是現在,「馬疋」是馬匹,條子強調資訊的內容須正確完整,不得隱瞞、不實,也強調資訊須具比較性,新舊都要,還要求回饋資訊的速度須及時,且及時到緊急的程度:「叫小先鋒立時面送」。

清朝雍正帝的要求,則不僅是光擁有資訊而已,他還使用資訊,利用資訊做出決策,採取一些令後世子孫不得不驚嘆的行動。有一位名叫布蘭泰的人,於雍正初年在山東任布政使,到雍正三年十一月被調湖南任巡撫,於是攜山東任內的庫存現銀七千五百餘兩上路,充作差旅盤纏及新職的公私日費,七個月耗盡七千五百兩,乃用借條向下屬藩庫預支二千兩。雍正透過政府會計資訊知悉布蘭泰之借支行為後,出面追討。

同年十一月底,布蘭泰向雍正表示自己要還錢,至於還錢的方法則是賣屋賣地。布蘭泰上奏明說:「臣於京城內有住房一所,原價銀三千三百兩,有地一處原價銀五百五十兩,臣已令姪孫善住作速轉售,俟田房賣出,即將所借銀二千兩交還湖南藩庫,以清錢項」,然而這奏摺上卻沒明說償還欠款的明確日期。

雍正看到此簽呈,硃筆一揮,長篇大論:「可笑之極。大凡過猶不及,從未聞督撫賣房售地做官之理。聖人云:『雖小道必有可觀,至遠恐泥。』正為此等事也。將房地用完時又如何措置?況直省督撫皆奏朕,有一萬兩養廉金犒賞之需。今覽你此奏,朕實無一些嘉獎處,但朕知你居心操守,所以信你此奏;而未免哂你扁淺不通,氣度窄狹也。教朕如何批諭令你要錢也!」,以「可笑之極」四字作為對布蘭泰行為之評論,具體落實財務當責,要布蘭泰對自己的借支行為負責。

唯有資訊透明,財務當責才有可能,也才有可能吏治清、國力強。然而如無雍正的勵精圖治,乾隆即使有擴張版圖的雄心,也不可能有足夠的財力來落實,資訊透明的價值,不可小覷。衡量治理(governance)是否良好(good)的八項標準中,當責及透明占二項;OECD的公司治理六個原則中,透明及董事會(Board)承擔其責亦占二項。唯有當資訊透明時,才可能要求應負責的人擔負起自己的責任;當應負責的人已盡其責時,大眾的信任才能建立,讓看不見的手順利運作,資本主義的效率順利發揮,促使社會呈現正面、有活力的狀態,眾志成城,企業及國家才會興旺。

人類進入民主時代,自由活動的範圍變大、交往頻繁,戶口管理的功能改變,從限制,甚至鎮壓,改成為協調、服務,但對資料可靠的要求卻不會改變。進入資訊時代後,資訊之可取得性及時性均可提升,但其對可靠的要求不會稍減。本書作者先讓讀者了解財務當責的重要,再詢問讀者一個問題:既然國家衰敗的案例這麼常見,為何財務當責只是理想,難以實現?明述資訊之公開與可靠,仍是尚未達到的目標。

一個人要做到資訊透明,須從一筆筆的交易開始著手,作成清楚的文書記錄,而不是只記在自己的腦子裡,文書記錄上的一筆筆小金額可隨時查對,是對自己及家戶善盡財務當責的表現。儒家經典《大學》從一個人的修身談起,進一步到齊家、治國,最後平天下,強調當責須從小個人開始,擴及至家戶,逐步發展到大國家。二○○八年金融海嘯的慘況,就是國家治理失敗的後果,若沒有一家家公司的不誠實,哪有國家(複數)等級的金融海嘯的發生!沒有小,哪有大!

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書籍介紹

本文摘錄自《大查帳:掌握帳簿就是掌握權力,會計制度與國家興衰的故事》,時報出版

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作者:雅各.索爾(Jacob Soll)
譯者:陳儀

會計對西方社會的進展影響深遠,它除了是一套商業語言和檢驗方式,更可以是一項極具威脅性的工具,在幫助掌權者治理國家的同時,也彰顯他們的失敗。然而自古以來,會計作業一直難以擺脫舞弊的問題,許多掌權者明知唯有維持會計及數字的正確,才能維持政治正當性,但實現這樣的理想,卻是困難重重。

本書引領讀者從遠古的會計作業出發,經過十三世紀複式分錄簿記法的曖昧起源,到文藝復興時期的義大利、西班牙王國與路易十四統治下的法國,再到荷蘭共和國、不列顛王國和早期的美國⋯⋯透過情節緊湊、妙趣橫生的歷史故事,以及性格鮮明、命運多舛的人物,追蹤會計文化、社會經濟成就及政治權力之間的緊張關係,並說明會計如何成為塑造帝國、王國和整個文明社會的要素。

《大查帳》是經濟與政治史的傑作,針對近代的歷史提出相當新穎的觀點,促使我們真正了解,會計與政治當責的效率,決定了組織甚至一國之興盛與衰敗;而在越來越透明且彼此息息相關的世界裡,對每個人的重要性更不可同日而語。

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責任編輯:王國仲
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