別再說「MP3已死」,它只是不再受專利限制

別再說「MP3已死」,它只是不再受專利限制
Photo Credit: Eric Risberg / AP Photo / 達志影像
我們想讓你知道的是

近日有新聞傳出指「MP3」已死,實際上只是其專利到期。

近日不少媒體宣稱「MP3已死」,哀嘆或悼念一個時代的終結——MP3剛好出現在網上交換檔案時代,成為不少人最初(也許非法)下載音樂檔所使用的格式。在2000年代左右成長的人,相信多數都曾擁有一部MP3機。

不過這個消息只算是部份準確。最初報道的《NPR》所用題目為〈根據其創造者,MP3正式死亡〉,提到Fraunhofer集成電路研究(Fraunhofer IIS)所以及Technicolor SA公司終止其MP3專利授權計劃。在聲明中兩機構答謝所有曾簽署援權協議者,認為他們的支持令MP3在過去20年成為實際上的全球標準。

聲明又提到,雖然MP3仍然非常流行,但大部份服務如串流、電影、電台廣播等均使用較新的編碼格式如AAC或未來的MPEG-H,這些格式能在檔案比MP3小的情況下,提供更多功能及較佳音質。

但這並不代表MP3「死亡」。

實際上,只是MP3的專利權於2017年4月16日到期,Fraunhofer IIS及Technicolor SA無法再透過授權收費,因而結束計劃。因此MP3進入公共領域,任何人製作播放、編碼MP3的軟件,以及MP3播放器時,均無需再向專利擁有者付費。

現時的確有更多不同格式,或者音質更好、檔案能壓縮得更小,但使用MP3的人仍然為數不少——相信很多人以往都曾把CD轉成MP3,或上網下載MP3,專利到期不會影響這些檔案繼續可以播放。

此外,將有更多軟件及硬件可以免費解碼及編碼MP3檔案。例如開源作業系統Linux的其中一個版本Fedora,過往一直因為MP3並非開源格式所致的授權問題,而無法在官方版本支援MP3,用戶只能使用第三方軟件。在MP3專利到期後,Fedora宣佈未來將會支授MP3。

在很多方面MP3也許及不上其他格式,但一個檔案格式是否「死亡」,並不取決於其製造者的意願甚至質素,而是用家。要說MP3走入歷史,實在言之尚早。

不信的可以看看GIF,這個動畫圖片格式的專利在2004年到期(專利問題曾引起爭議,甚至導致另一格式PNG出現),也有很多競爭者如WebP、MNG、APNG等,但當年相信無人想像到十多年後GIF會在社交網站上復興吧?

Confused_Travolta
Image Credit: ILikeToWonkaMyWilly @ imgur, scene from Pulp Fiction

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