GIF誕生30年︰由壓縮圖片格式變互聯網語言

GIF誕生30年︰由壓縮圖片格式變互聯網語言
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我們想讓你知道的是

GIF動畫格式已經面世30周年,曾經有不少人想消滅GIF,現時卻成為互聯網的一套常用語言。

1987年5月28日,美國首家網上服務供應商CompuServe推出了「圖像互換格式」(Graphics Interchange Format)——即GIF[1]格式——以取代過往使用的圖片格式。1987年推出的「87a版」GIF支援256種顏色、動態圖片,1989年的「89a」版則加入透明底色、動畫顯示速度等功能。

在當時GIF迅速普及,主要是因為這格式用上Lempel–Ziv–Welch(LZW)無損數據壓縮技術,比過往的「遊程編碼」(run-length encoding)壓縮技術更有效率。採用GIF格式的圖片檔案可以壓縮得比較小,因此在當時非常慢的數據機(modem)上仍能以合理時間傳送較大的圖片。

現時我們難以想像用GIF來儲存照片,但當時基本上是唯一選擇——JPG格式要到1992年在出現。1993年,當推廣萬維網的功臣Mosaic瀏覽器推出時,它僅只援兩種圖像格式——GIF及JPEG,網絡上第一張圖片也是GIF格式。

30年後的今天,幾乎沒有人會用GIF格式來儲存靜態圖片,後來的JPEG和PNG格式均超越了它,然而GIF動畫仍然無出其右,甚至成為一種網絡語言。但曾經有一段時間,不少人想「殺掉」GIF。

授權爭議

1994年底,CompuServe及擁有LZW技術的科技公司Unisys突然宣佈,Unisys會向CompuServe收取費用,以授權該公司的GIF格式使用LZW壓縮技術(還有不少格式使用迢項技術,例如壓縮軟件)。Unisys亦打算向其他使用者收取授權費。

由於本來沒有太多人知道GIF使用有版權的演算法(事實上Unisys最初也不知道),這項被反對者稱為「GIF稅」的收費引發眾怒,不少人在網站及BBS上大量刪除GIF。

雖然Unisys原意只是向製作GIF的軟件收費,而非一般使用者,但這仍然令修圖軟件的開發商開始尋求替代品。很快怒氣就代為行動,在Usenet新聞組「comp.graphics」上出現關於取代GIF格式的討論,最終出現一個新格式︰PNG(Portable Network Graphics)[2]

僅一年有多,這個團體已開發出PNG格式的1.0版本,意圖取代GIF。PNG支援高達1千6百萬色(24bit)及透明度,同樣採用無損壓縮,而且完全開放源碼,沒有版權,用家無須擔心法律訴訟問題——幾乎在每個層面上都勝過GIF,其後PNG亦成為網絡上常用圖片格式之一。

無法被取代的GIF動畫

可是PNG還差了一點︰它不支援動畫格式。這是因為PNG的設計者認為,GIF同時支援動態及靜態圖片是個差勁的設計,他們認為PNG應該只處理靜態圖片,動畫留給其他檔案格式取代。況且他們認為,GIF支援動畫只是個噱頭——後來證明大錯特錯。

雖然要讓瀏覽器及其他軟件支援並不容易,但PNG逐漸變得流行,只是未能完全取代GIF。有人嘗試開發不用LZW壓縮技術的GIF格式,以避開支付Unisys的版權費。

1999年8月,Unisys改變其授權模式,宣佈非商業及私人網站可以透過單次支付5000或7000美元獲得授權,如果本身使用已獲授權的軟件則無須付費。但這個宣佈引起誤會,使不少網民以為他們使用GIF需要付費,令Unisys收到大量電郵攻擊。即使已免費授權予多個非牟利組織、學校及政府部門,Unisys仍然面對公關災難,甚至有組織發起「燒掉所有GIF」(Burn All GIFs)運動。

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來源︰GIFER

這是反GIF運動的另一高峰,不過問題在於當時沒有動態GIF的替代品。以90年代末期的技術,網站在缺乏播放影片或Flash動畫的支援下,GIF是顯示簡單動畫的唯一選擇,類似PNG的動態圖片格式MNG要到2001年才出現。瀏覽器Mozilla及Netscape曾支援MNG,但在2003年因為程式碼過大及少人使用,把有關的程式碼刪除,其他主要瀏覽器更不曾支援MNG。

在2003至2004年期間,Unisys在各地註冊的LZW技術版權續漸到期,版權費引起的爭議告一段落。自那時開始,GIF又變成免費——任何人都可以使用,亦不用擔心法律問題。

GIF不再/不只是GIF

GIF那些無聲、短暫而且不斷重播的動畫,近年變成網絡Meme的常見呈現方式。人們透過GIPHY及Imgur等網站上載、搜尋GIF檔,或使用Tenor等應用程式,以便在各個平台上使用同一套網絡語言。

2008年HTML5標準的草稿面世,準備更新原有的HTML標準。以往網頁要播放影片必須安裝插件,這讓GIF動畫相比之下簡單得多,但HTML5標準下則可以直接播放影片,令GIF似乎變得多餘。加上現代的數碼影片格式壓縮能力遠勝於GIF,在下載速度及數據用量有限制的手機上,GIF的檔案大小——在面世近30年後——變成缺點。

2014年,圖片分享網站推出GIFV計劃,把網站上的GIF檔案轉成其他影片格式(如WebM或MP4),並採用GIFV的副檔名。嚴格而言GIFV不是一種格式,而是透過HTML5把影片「偽裝」成GIF——沒有影片控制器、沒有聲音、不斷重播。這能夠節省空間以及流量,Imgur上載GIF檔的大小限制亦有2MB增至200MB。

與此同時,有不少GIF愛好者認為,GIF的檔案限制是絕非其弱點,而是讓人激發創意、鍛煉技藝——在有限的範圍內安排內容、作出取捨——的源頭。例如為了讓檔案大小符合上載限制,製作者需要縮短動畫時間或降低顏色數量,總之盡量精簡——這亦造就了各個百看不厭的GIF動畫。

作為檔案格式的GIF,也許會有面臨消失的一天,但作為表達方式甚至藝術形式的GIF將在網絡上永垂不朽。

M.C. Escher loop

註︰

  1. 讀「GIF」還是「JIF」?《牛津英語字典》兩個音都有收錄,個人偏好則是較冷門的「G.I.F.」。
  2. 原本稱為PING——PING is not GIF,這是電腦常見的「遞歸縮寫」(Recursive acronym),例如MP3編碼器LAME全寫為「LAME Ain't an MP3 Encoder」。

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參考資料︰