火星很危險 表面劇毒能極速消滅生命

火星很危險 表面劇毒能極速消滅生命
Photo Credit: ESO/M. Kornmesser CC BY 4.0

我們想讓你知道的是

值得欣慰的是,現在知道了火星表現的「毒性雞尾酒」能極速消滅細菌,就不用擔心污染火星了。

科學家發現,火星表面存在有毒物質,加上大量紫外線輻射,就是非常有效的殺菌劑。換言之,火星表面的化合物對生物來說是劇毒,這為尋找火星生命潑了一盤冷水。

美國太空總署40年前的火星探測任務首次發現火星土壤中的高氯酸鹽(perchlorates)。高氯酸鹽是有毒化學物,在自然界如土壤中都找得到,但比例很少。它主要可用作航天燃料,包括發射飛船、人造衛星和導彈。

科學家對於這種物質對火星的生存環境有什麼影響看法各異,有的認為高氯酸鹽能降低水的結冰點,同時也可能成為細菌的生命能量。不過,近年科學家嘗試以短波UV照射高氯酸鹽,以模仿火星表面的環境,發現一些地球上常見的細菌在這樣的環境下,死亡速度比只有高氯酸鹽的環境快兩倍。

假如混合在火星土壤中找到的其他物質,例如氧化鐵和過氧化氫,情況更糟,地球細菌死快11倍(相比只有高氯酸鹽)。刊於《科學報告》(Scientific Reports)的研究成果寫道:這些數字告訴我們,火星上至少3種物質混在一起,再加上光化學作用(堪稱毒性雞尾酒),令目前火星表面的生存環境比想像中差很多。

不過,溫度可能成為另一個變數,當科學家對比在攝氏25度和攝氏4度做實驗,發現較冷的環境下,細菌的存活率會稍為好一點。火星表面最高溫度是攝氏22度,但平均溫度是零下55度。而且實驗是針對火星表面,到底其地底情況如何仍是未知數。

值得「欣慰」的是,這次實驗用的地球最常見細菌-枯草芽孢桿菌,它們很可能污染人類派去火星的探測器和飛船,科學家一直擔心,萬一枯草芽孢桿菌在經過星際旅程後竟然倖存下來,就會污染火星環境,現在知道了火星表現對地球生命是如此「不友善」,毒性雞尾酒能極速消滅細菌,就不用擔心污染火星了。

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