人類星際殖民的跳板:土星最大的衛星「泰坦」,會是下一個地球嗎?

人類星際殖民的跳板:土星最大的衛星「泰坦」,會是下一個地球嗎?
Photo Credit: NASA Public Domain

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書中一位教授說:「是的,我們在泰坦發現了一種不靠水維繫的生命形式⋯⋯我們在『泰坦是人類殖民的適合居住地』確認表上得打個星號,泰坦確實能滿足委員會要求檢查的所有標準。」在考慮移民外太空的可能性時,有些星球看似有生物存在,但我們有時卻沒有考量到它們的生存模式,或許和地球生命有嚴重衝突。

文:查爾斯・渥佛斯、亞曼達・R・亨德里克斯

未來

全球各地隨著氣候危機越演越烈,有了激烈的爭辦與討論,也出現了永無止境的猜測。大家都在猜,到底有多少人可以真的離開地球,殖民到其他地方。電視24小時不間斷地播放海岸災難新聞與沙漠遷移系列報導,通常還會請來一、兩位專家,大談人類在土星和木星衛星上的生存能力。

決定殖民目的地的部長級會議終於在日內瓦召開。一個颶風才剛毀滅了紐澤西州與北卡羅萊納州僅剩的幾個美國東岸堰洲島,並讓大浪掃進內陸城鎮。在紐約,巨浪淹過尚未完工的布魯克林大堤,毀了康尼島(Coney Island)和布萊頓海灘(Brighton Beach)附近的街區,並淹沒了地鐵B線、D線和Q線;對於這樣的災難,人們已習以為常,新聞報導聚焦於日內瓦那場看似露出一線曙光的會議。

華美大廳裡的每個人都很清楚有哪些選擇,但已經沒有悠閒聽取簡報的餘地了。不公開的新數據從外太陽系傳送回來,不管數據怎麼出人意表,都將在這次會議上揭曉。畢竟行星優先化國際委員會(International Commission on Planetary Prioritization,ICPP,譯注:此為虛構組織)一直是暗中運作的。

主持ICPP科技委員會的教授走往講台時,掩不住臉上自得的笑意。身為知名天才、諾貝爾獎得主,又因擅長惡毒玩笑而深受媒體寵愛,他有著充分的地位和自負,能以那種對一整班大學生講課的傲慢氣勢,站在整排的各國強權領導人面前。

教授打算藉著回顧在場每一位領導者、秘書和總統科學顧問都已熟悉的背景資訊,來拉長他在聚光燈下的時間。他提醒他們,委員會的指示是要尋找一個能滿足下列四重考驗的新世界:

  • 殖民地必須能讓家庭得以生活,且能平安地繁殖
  • 殖民不能有發生滅絕災難事件的風險
  • 作為長期投資,殖民地必須有經濟實用性
  • 殖民地若與地球失去聯絡,必須能自給自足

「我認為我們都已經知道在火星和月球上都不適合打造自給自足的殖民地。」他說,「它們的優勢在於靠近地球且受到充分認識,我們是到得了,但沒有大氣,我們永遠都只能住在防護罩或地底下的加壓居所裡頭。就如我們已知的,這種密閉物只要有一個穿孔就會導致毀滅性災難,而穿著太空衣的短程行動始終會複雜危險。」

「就算我們克服這些難題,我們的社會科學家所提供的證據仍舊指出,人類不想永遠身處在地底。在地球上我們可以做到這點;我們看過替某些超級富豪打造、用來抵擋氣候與放射能災難的地下小空間,那些設施到頭來通常被棄置不用。」

「月球上有水,但不僅有限,而且不容易收集。中國人打造了一座設施來從月球極地掘冰,並以太陽能電解產生氫和氧,但該設施的用途僅限支援他們自己的月球任務;火星上的水也同樣難以收集。」

「在月球能量生產的部分,我們和中國基地這種較大型設施有著共同利益,可以使用太陽能板產生能運回地球的高濃度燃料。至於我們的經濟能力是否支持這種想法,或者整個流程中,在軌道上進行並用雷射或微波將能源射回基地是否較為合理,我們還不確定。無論如何,地球的能源還是太便宜,使得這種投資在可見的未來裡依舊缺乏可行性。」

「月球表面也有稱做『氦3』(helium-3)的氦同位素,十分有希望被用於核融合反應爐。可惜的是,要打造產能比耗能還高的商業性核融合反應爐,我們的技術目前仍然落後數年;而且我們已知如何打造的反應爐,不但太大技術上也十分困難。它們短期內不可能啟動,如果我們真能讓核融合成功,我們就能在可獲利的前提下,開採氦3並從月球帶回來。」

「但那只能滿足我們的眾多標準之一。如果開採資源確實成為月球的有效財務模式,那可能就無法導出月球殖民化的結果。以這種三天往返的航程來說,只送工作人員到月球,遠比把他們全家都搬到月球生活要簡單多了。而且,我們始終看不出月球基地有任何能夠自給自足的希望。」

「火星有許多冰凍水,但缺乏生命證據這點讓人很頭疼。我們很確定,火星有充分的理由會是不毛之地。此外,我們也沒在火星發現可用能源。就算用上最好的形容詞,火星也不會比月球更具吸引力,而且,就我們從NASA載人任務計畫的發現看來,人類想到達火星的難度也比到達月球高上許多。

「下一個相對較近的可能殖民目的地是金星。最近一次把探測機送達金星已經是幾十年前的事情了。那裡有充足的大氣。事實上,那裡的大氣壓力等同於地球海底三千英呎(914公尺)深處的壓力。此外,金星大氣也被酸物毒化,還熱到可以融化鉛塊。」

「你們之中正參與全球暖化論戰的人,或許會有興趣知道為什麼金星那麼熱:那裡的大氣是厚重的二氧化碳。金星被失控的溫室效應烤熟,就跟我們地球正在經歷的現象走到最後一樣。」

教授現在讀著一張由公眾事務組交給他的卡片,聲音裡帶著虛偽的嚴肅:

「然而,我獲得指示要在此強調,我們還不知道目前為止我們消耗化石燃料所排放的二氧化碳,足不足以使地球像金星那樣無法生存,這還需要更多研究。」

他回到他的話題:

「另一個殖民地的選擇在更遠處,也就是外太陽系。太陽在那一頭更顯黯淡,行星則由氣體構成。我們不能在木星或土星上打造太空站,因為那些行星沒有可以在上頭蓋東西的堅實地面。它們比較像是不夠大所以無法點亮的太陽:全部都是大氣層。」


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本文章內容由「爆米花數位」提供,經關鍵評論網媒體集團廣編企劃編審。


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