黯淡破碎美國夢:「工作貧窮族」的興起和難以翻身的底層兒童

黯淡破碎美國夢:「工作貧窮族」的興起和難以翻身的底層兒童
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我們想讓你知道的是

過去很少有全職工作的勞工陷於貧窮,因美國經濟造就了充裕的中產階級工作機會,而且待遇頗佳與本質上具安全性。不過情況已經改變了。美國的窮人勤奮工作,有的時候做兩個或兩個以上的工作。然而他們與他們的家庭仍然很貧窮。

事實上,證據顯示如果最低工資至少提高到一九六八年水準(經過通膨調整),因而損失的工作機會將非常少,若有任何損失的話。跟工業界的工作機會不同,最低工資的零售服務業的工作機會是不能外包給國外的。這些勞工也不太可能被自動化的機器或電腦所取代,因為他們提供的服務是個人化與直接的;有些人必須隨侍在側來協助顧客或是小量的傳遞食物。

此外,也是很重要的一點是,來自較高最低工資的利得將大幅延伸到那些直接收到這種利得的人之外。低工資勞工口袋中有更多的錢,代表他們居住的地方有更多的銷售額,這些銷售額進而創造更快的成長與更多的工作。由杜柏(Arindrajit Dube)、萊斯特(T. William Lester)、萊克(Michael Reich)所做的研究證實了這點。

他們檢視了幾百對相毗鄰的郡,每一對分別位於州界的兩邊,分別有不同的最低工資(其中一個是聯邦最低工資,另一個是由州政府立法規定較高的最低工資),發現在較高最低工資的郡的失業率,即使是在四年之後,統計上均無顯著的增加。(其他發現相反結果的研究人員,未能考慮在提高最低工資之前,若干郡的失業率已經上升的情況。) 杜柏、萊斯特、萊克也發現最低工資較高的地區,員工離職率較低,想必是如此一來可節省雇主招聘與訓練新員工的成本。

大多數賺取最低工資的勞工,不再是尋求有更多錢花的青少年。根據勞工部的統計,在二〇一四年,速食業員工年齡的中值是二十八歲,而做這些工作的女性年齡中值是三十二歲,她們構成這些勞工的三分之二。大型的連鎖百貨零售店勞工年齡的中值超過三十歲,其中四分之一以上有子女。這些勞工是他們家庭的主要經濟來源,收入至少占他們家庭所得的一半以上。

不用說的是,較高的最低工資也會降低其他納稅人支付醫療補助、食物券,以及這些勞工與他們的家庭為因應貧窮而需要的額外協助。由我在加州大學柏克萊分校的同事,與伊利諾大學厄巴納-香檳(Urbana-Champaign)分校研究人員完成的研究發現,在二〇一二年,五二%的速食業員工仰賴某種形式的政府援助,他們從聯邦與州政府得到的援助接近七十億美元。事實上這個數字是其他美國納稅人對速食業的補貼,因為這個產業支付的待遇無法養活他們的員工。

不論這些勞工得到的工資增加多少,都很難以較高售價的形式轉嫁給消費者。這是因為大型的連鎖百貨零售店與連鎖速食業激烈地競爭顧客,除了維持低價外別無選擇。值得注意的例子是丹麥,那裡的麥當勞十八歲以上的勞工每小時工資相當於二十美元。而那裡的大麥克(Big Mac)只比美國貴三十五美分。任何低工資勞工得到的工資增加,將比較可能來自公司利潤——進而會稍微降低給股東的報酬與高階主管的總體薪酬。我不認為這會造成特別的困擾。

根據全國就業法專案,在二〇一三年,雇用大多數低工資勞工的大公司都享有充裕的利潤。這些雇主中的四分之三(低工資勞工的前五十大雇主),都比前次衰退以前享有更高的利潤。在二〇〇〇年到二〇一三年之間,速食業公司的執行長待遇翻了四倍(以恆定幣值計算),平均達到一年二千四百萬美元。沃爾瑪也對其高階主管支付豐厚待遇。在二〇一二年,沃爾瑪執行長收到二千零七十萬美元。非偶然的是,沃爾瑪家族的財富——仍然持有多數的沃爾瑪股票——超過美國家庭最底層人口四〇%財富的總合,這是根據經濟政策協會(Economic Policy Institute)的分析。

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沃爾瑪是全世界最大的零售商,也是最大的私人雇主。沃爾瑪商場聘雇員工的方式、薪資和福利條件,一直飽受爭議,不時爆發罷工和抗爭。圖為2014年沃爾瑪員工抗爭,爭取改善工作環境以及提高工資。

工作貧窮族人數上升的另一個原因,是政府判斷是否符合政府援助標準已經從基本上改變。如我先前指出,過去援助是鎖定那些未受雇的人,而現在那些沒有工作的人收到的援助非常少。到二〇一四年,只有二六%的失業美國人收到任何一種的失業補助。典型的情況是接受政府援助的人必須工作才符合資格。柯林頓總統在一九九六年的福利改革,將窮人從領取福利推向工作,但是他們可以得到的工作只提供低工資,而且沒什麼機會晉身中產階級。

勞動所得稅扣抵制已經擴大實施,這是一種工資補貼,不過前提也是得有工作。雖然領取食物券不須擁有一份工作,結果是一大部分與愈來愈多領取食物券的人,同時也是受雇的在職員工。(有收入者的比例,從一九八〇年的一九%上升到二〇一二年的三一%。既然食物券領受者中因為年老或殘障而有三分之一不能工作,所以那些能工作的人中,遠超過三一%都是受雇的在職員工。)

整體上,新的工作規定並未降低美國陷入貧窮百分比的數目。二〇一三年的貧窮率是一四.五%,顯著高於二〇〇〇年的一一.三%與二〇〇七年的一二.五%。事實上,新的工作規定只降低失業窮人的數目,同時增加了有工作窮人的數目。

工作貧窮族人數增加的另外一個解釋,或許也是更根本的解釋,從美國的其他部分發生了什麼事就可以看出來。有些人寧可否定這種關聯性,而且假定萎縮中的中產階級,與所得、財富向頂層重分配,與底層的那些人發生了什麼事沒有關聯。我們應該問的問題是:〔根據哈佛經濟學家曼昆(Greg Mankiw)〕

我們要如何幫助底層的人,而不是阻礙頂層的人?

然而,這些問題是分不開的。當更多的利得給了富人,中產階級損失了確保經濟能如最近二〇〇〇年代初期迅速成長所需要的購買力。一旦中產階級在面對停滯或下降中的工資,而耗盡一切方法以維持開支——包括一九七〇年代與一九八〇年代,家庭主婦與母親們蜂擁朝向有報酬的工作,所有人在一九九〇年代的工作時間更長,許多家庭在二〇〇八年以前陷入更深的債務深淵——中產階級做為一個整體無法花更多的錢。不能避免的後果就是,更少的工作機會與更慢的經濟成長。兩者對窮人的打擊特別猛烈。這些位於底層的人是最先被開除的、也是最後一個被雇用的對象,同時最可能遭到工資、福利下降帶來的打擊。


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