黯淡破碎美國夢:「工作貧窮族」的興起和難以翻身的底層兒童

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過去很少有全職工作的勞工陷於貧窮,因美國經濟造就了充裕的中產階級工作機會,而且待遇頗佳與本質上具安全性。不過情況已經改變了。美國的窮人勤奮工作,有的時候做兩個或兩個以上的工作。然而他們與他們的家庭仍然很貧窮。

此外,當所得階梯(income ladder)變長,同時階梯的中間級別有許多已經消失,使得向上移動變成更為艱鉅。中產階級變得較小,加入這個階級的機會就更少。二次大戰後不久,出生在貧困家庭的孩子,到成年時變成中產階級的機會,多少還有一半以上。現今,在美國生在貧困家庭的孩子中,有四三%將終身貧困。

有些人持續認為窮人之所以貧窮,是因為窮人缺乏雄心。不過他們真正缺乏的是機會,以及實現這種機會而需要取得資源的政治力量。他們從不足的兒童保育開始,一直延伸到小學與中學,這有助於解釋較低所得與較高所得家庭兒童愈來愈大的成就差距。

三十年前,最富裕一〇%與最底層一〇%家庭兒童,在(美國各大學申請入學所需的)SAT類型測驗的平均差距是九十分,總分是八百分。到二〇一四年擴大到一百二十五分。美國孩子的數學能力差距(按所得區分),是參與國際學生能力評估計畫的六十五個國家中差距最大的國家之一。在他們的閱讀能力上,來自高所得家庭的兒童,比那些來自貧困家庭的兒童高出一百一十分。

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貧困兒童與富裕兒童的成就差距,主要並不在於種族。事實上,種族的成就差距已經在縮小中。這反映了美國貧困與富裕家庭之間正在擴大的鴻溝、貧困與富裕社區學校的經費來源、按所得區分的住宅區隔離與日俱增。根據皮尤研究中心(Pew Research Center)二〇一〇年調查房地產與家庭所得資料,按所得區分的住宅區隔離,在過去三十年間日益增加而且已經橫跨美國各地。

這有重大關係,因為支持公立學校的大部分資金來自當地的財產稅。平均而言,聯邦政府只提供所有資金的一〇%左右,州政府提供四五%。剩下部分由地方政府籌集。大多數州政府的確嘗試給予貧困地區更多資金,但是在經濟衰退期間,多數州政府會刪減開支,而且事後很難補足刪減的部分。與此同時,低所得社區的房地產市場維持疲弱,使地方政府租稅收入下降。當我們按所得隔離不同的社區,低所得地區的學校擁有的資源愈來愈少。結果是每位學生經費差距的擴大,直接不利於貧困兒童。

根據聯邦顧問委員會的一份研究報告,最富裕也是開支最高的地區,目前提供的每位學生經費大約是開支最低地區的雙倍。在一些州,例如加州,這個比率甚至超過三比一。在許多美國富裕社區,被稱為「公立學校」的實際上不完全是公立。實際上,這些學校是私立學校,其學費隱藏在高檔住宅的購買價格裡,以及相對應的財產稅裡。

即使是法院規定較富裕的學區補貼較貧困的學區,仍有高度的貧富不均。與其支付額外的稅金給較貧困的地區,高檔社區裡的許多家長,靜悄悄地將他們的財務支援轉到可以抵稅的家長基金會,有計畫地提升自己的學校。全美一萬四千餘所學區中,約一二%是由這些基金會提供部分經費。他們支付所有的東西,從一座新的學校體育館(馬里蘭州鮑伊市),到高科技氣象站與語言藝術計畫(麻州牛頓市)。「家長基金會,」《華爾街日報》觀察到的,「是家長致力於將他們的錢與他們子女重新連結的明顯證據。」——(應當指出的是)而不是提供給另一個通常比較貧窮的社區的孩子們。

以上所有原因的結果,根據經濟合作暨發展組織(OECD)對三十四個先進國家的調查,美國是其中少數三個國家之一(另外兩個是土耳其與以色列),其學校服務較高所得兒童的每位學生經費,高於服務貧困學生的學校,同時學生-教師比例也低於貧困學生的學校。其他先進國家的做法不同,其中央政府平均提供五四%的經費,地方稅收占的比例至少低於美國的一半。同時那些國家鎖定較貧困社區的學校提供不成比例的國家經費。負責OECD國際教育評估計畫的施萊謝爾(Andreas Schleicher)告訴《紐約時報》,

OECD的絕大多數國家,要不是平等地投資每名學生,就是對處於不利處境的學生提供不成比例的更多投資。美國是少數反其道而行的國家之一。

很明顯的,金錢不是萬能。不過我們怎麼能假裝金錢不重要?金錢能買到最有經驗的老師、較不擁擠的教室、高品質的教學材料,還有課外活動。除了給那些最需要資金的學校更多的錢之外,我們似乎做了其他所有的事。我們要求所有的學校符合高標準、規定學生接受愈來愈多的測驗,而且以學生的測驗分數來評斷教師。然而在我們體認到,我們正在系統化阻礙服務處於不利處境孩子的學校之前,我們不太可能有太大的進步。

在所有這些方面,那些勞工的貧困與政治上的無力感,兩者是緊密連結的。

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書籍介紹

本文摘錄自《拯救資本主義:在大翻轉年代,照顧多數人的福利,不是少數者的財富》,聯經出版

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作者:羅伯 ・萊克(Robert B. Reich),李隆生審訂
譯者:周徵

社會批判家萊克,對美國的政治與經濟現狀提供了典範轉移與清晰的檢視,了解為什麼美國經濟不再提供人民所需,並且揭露目前仍在進行的破壞:原來在「自由市場」的幕後,政客與華爾街強力聯手的政商勾結控制了看不見的手。未來多年美國最大的政治分歧,將不在共和與民主黨之間的分歧,而是在大公司、華爾街銀行、富人的複雜組合,與絕大多數的社會大眾之間的分歧。前者按其所好地操弄經濟與政治遊戲,後者發現他們自己遭到操弄。

廣大的多數人,如何重新取得建構市場組織的影響力,則需要一種新的制衡力量、結盟多數人的經濟利益。萊克證明關鍵在於:選擇一個為多數人謀福利的市場制度,還是另一個為少數人牟利的市場制度。《拯救資本主義》以高瞻遠矚的敏銳眼光,點亮了一條匡正美國經濟制度的改革道路,以使美國恢復充滿機會與前途遠大的自由樂土。

拯救資本主義
Photo Credit: 聯經出版

責任編輯:游家權
核稿編輯:翁世航


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氣候快速變遷、全球暖化劇烈,聯合國氣候變化綱要公約《巴黎氣候協議》主張各國政府應減少碳排、調整能源配比,以逐步朝向100%再生能源發電的綠色未來。天然氣被國際視為最佳橋接能源,台灣也計畫將燃氣發電佔比調升至50%、燃煤降至30%、綠能提高至20%,以完成2025年非核家園之能源轉型目標;然而台灣天然氣幾乎全仰賴進口,若要提高燃氣發電配比,勢必要增加氣源購置,並確保原料能穩定輸入。

經濟部統計台灣天然氣進口比例,分別是澳洲約32%、卡達約25%、俄羅斯約10%。適逢今(2022)年3月中油與俄簽約供氣合約期滿,也因俄國總統普丁宣布「不友善國家」須以盧布購買天然氣,中油表示將不會與俄羅斯續約,現貨氣將採機動性購買,由不特定國家作為供應替代方案;然而,不指定氣源又想隨時找到符合的供貨量、熱值與船期安排來購買,供氣真能唾手可得、穩定無虞?外界都在熱切關注。

綜觀國際天然氣進出口趨勢,澳洲東部新興煤層天然氣(Coal Seam Gas,簡稱CSG)出口量持續成長,70%輸出至日本、韓國、中國等亞洲多國市場,使澳洲仍坐擁世界最大液化天然氣供應國寶座。傳統天然氣是由不透水岩石覆蓋的多孔砂岩地層中取得,氣體透過浮力經氣井移動至地面,無需抽取,但隨蘊藏量下降,需要由非傳統天然氣來補足。過去CSG熱值低,且技術未臻純熟、用水量高、恐有污染風險而無法量產;如今技術革新,能夠利用壓力變化來取得吸附於煤質基中的天然氣,同時用水量少,不致消耗澳洲珍貴的水資源,且鑽井成本比傳統多孔砂岩層天然氣低廉許多。

為供應出口所需,澳洲東岸的傳統天然氣儲量面臨枯竭窘境,未來5-7年須倚靠昆士蘭州內超過85%的大型CSG庫存,來支持生產量能,轉換為液化天然氣(Liquefied Natural Gas,簡稱LNG)滿足外銷需與其國內市場需求。澳洲政府也正擴大天然氣運輸管道佈建與效能,將北部與東部市場連接,並開發更多氣田,強化天然氣現貨供應力。我國雖然與澳洲簽約購置天然氣,但大多與西澳地區供應商交易,未與東澳產業締結合作關係,少了對新興氣源的探索,十分可惜。

對於俄羅斯「斷氣」解方,亦有增加卡達進口之呼聲,但中東區域局勢不定,恐對氣源供應造成嚴重影響。美國於1984年將伊朗列為恐怖主義國家,而沙烏地阿拉伯等中東鄰近國家也因伊斯蘭教派立場分歧,與伊朗對立,其友好國卡達也遭受波及,與多國失去外交關係,被施以經濟與交通封鎖,天然氣出口風險極高。已有烏俄戰爭作為前車之鑑,中東長久以來政局動盪,只怕危機一觸即發,造成台灣氣源將出現更大的缺口。

當亞洲國家紛紛採買東澳LNG,台灣進口澳洲LNG卻僅限於西部、尋找隨機氣源現貨氣供發電使用,不僅錯過購置先機,更難保充足貨源。東澳天然氣在國際間炙手可熱,但中油是否已準備與東澳廠商發展堅實合作關係、入手穩定氣源未雨綢繆、深化與澳洲經貿交流?除了深思熟慮,也須儘速展開東澳天然氣採買計畫,才可確保燃氣供電原料充沛、穩健能源轉型進程。


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