Google與Shutterstock的「水印大戰」

Google與Shutterstock的「水印大戰」
Original Image Credit: tigerlily713@pixabay, CC0 Public Domain

我們想讓你知道的是

利用人工智能,Google的研究員發現迅速移除大量水印的方法——也想到對付的策略。

網上不少照片都有加上水印,可能因為攝影師避免作品被偷走,又或是商業圖庫提供的預覽圖,要使用的話就得付費購買無水印版本。水印也許不美觀,但不加的話,在網絡上任何人隨便就可以把圖片偷去。

當然,有人會嘗試使用軟件移除水印(請尊重創作者),範圍越大的水印,就越難處理。不過隨着技街發展,連Photoshop推出「內容感知填滿」(Content-Aware Fill)都已經超過7年的時候,移除水印也逐漸變得容易。

話雖如此,要把照片上的水印移除而不留痕跡,仍需要一定技巧及時間。

直到人工智能出現。

Google的研究員設計了一個工具,利用人工智能把水印移除。由於水印往往以相同方式加到圖片上,這種一致性就可以用作把圖片還原——估計水印圖案樣式及透明度,再「減去」水印得出原本的圖片。

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Image sources: Google Research Blog

研究員先讓人工智能分析帶有水印的圖片,當演算法學會判斷哪些位置加上水印時,就可以反過來操作,將有水印的像素顏色修改,還原圖片。利用人工智能來移除水印,不但移除的速度高得多,而且可以把工序自動化,能夠瞬間把大量圖片水印移除。

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Image sources: Google Research Blog
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Image sources: Google Research Blog
Google以演算法移除水印的效果。

這就容易變成侵權工具,有意「偷圖」的人可以編寫程式,大量下載商業照片庫上有水印的預覽版本圖片,然後以演算法將所有水印移除,從而得到大批原本要付費的照片。一般而言,預覽圖片較小,跟買回來的圖片仍然有分別,不過這已經會嚴重影響圖庫生意。

今年6月,Google方面就告訴圖片庫Shutterstock這個問題。Shutterstock的工程總監Sultan Mahmood表示,任何懷有惡意的人都可以使用Google的方法移除水印。

不過Google的研究,目的也不是要催毀圖片庫這行業。研究員得悉如何破解水印的限制後,就能想到如何反過來令破解變得困難。以演算法移除水印,主要是利用水印的一致性,倒過來想,只要每個水印都不一樣,就會增加移除水印的難度。

研究發現,隨機改變水印的位置無助阻止演算法移除水印,輕微改變水印透明度同樣無效。不過為水印加入隨機的幾何變化,在加上每張照片時把水印圖案扭曲,可以令水印更難移除。他們更指出,只要稍稍扭曲水印,便足以令研究所使用的演算法無法完全移除水印。

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Image sources: Google Research Blog
修改後水印較難移除。

收到Google的警告後,Shutterstock委派了5名工程師去解決這個問題。他們需要解決的問題包括︰如何產生隨機水印、決定水印設計以及用於Shutterstock超過1.5億張圖片上。據說他們的解決方法同樣利用人工智能,不過並非用作移除水印,而是加入誤導Google演算法的水印。

Shutterstock的技術長Martin Brodbeck說︰「挑戰在於保護圖片(不被偷去)的同時,維持圖片質素。」現時該網使用新技術加入水印,並引入幾個變數,令其水印更難被演算法辨認。Brodbeck表示,任何兩個使用新技術加入的水印都不一樣,亦會加入提供圖片者的名字。」

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Shutterstock網頁截圖
加入新款水印的照片。

據Brodbeck的說法,Google已經測試過Shutterstock的新水印,並發現能有效阻止其演算法移除水印。雖然這個解決方法出奇地簡單,但Mahmood指其公司並不認為這是長久之計,正研究更安全的水印技術。

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