《研究生完全求生手冊》:達摩面壁,慧可立雪——研究所學什麼

《研究生完全求生手冊》:達摩面壁,慧可立雪——研究所學什麼
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我們想讓你知道的是

「研究=站在巨人的肩膀上+創意」:先進行批判性的文獻回顧,再用前人的經驗與智慧降低研究的風險和成本,縮短完成計畫的時間,並且提高研究的成果與品質。

文:彭明輝

達摩面壁,慧可立雪——研究所學什麼?

絕大多數研究生都知道,念研究所就是為了要學習「做研究的方法」和「解決問題的方法」。但是,什麼是「研究的方法」?畢業後有用嗎?很多人不知該如何作答。此外,產業界、政府機構和學術界解決問題的方法有什麼不同?先進國家和台灣所需要解決的問題,以及解決問題的方法是否相同?這就更少有人能答得上來。

有些人說研究所學的以後不一定會有用;有人更乾脆地說,研究所本來就是象牙塔,裡面教的跟外面所需要的根本不相干,畢業後當然不會有用。

的確,碩、博士班所學到的知識未來往往用不著,因為你畢業後的工作內容跟論文的研究主題可能毫無關係;但是,產業界、政府機構和學術界解決問題的方法和程序大同小異,所以你學到的研究方法是可以一輩子受用的。

不管是學術界或實務界,典型的研究(research)工作有兩種,其一是為一個重要的問題尋找嚴謹而可靠的答案(answer to a problem),其次是為現存或未來的問題尋找更好的解決方案(solution to a problem)。而「研究的方法」就是找出這些答案或解決方案的方法。

你可以用這些研究方法來解決職場上所遭遇到的問題,也可以用它來回答人生中許多重大的問題。譬如研究基金或股票的漲跌,研判國際財經新聞報導的正確性與完整性,或者從網路上的各種醫療資訊為自己和家人尋找可靠的醫師和療法。

所以,研究所裡面學到的方法,是一種可以終生受用的能力。

研究的目的是尋找正確的答案

要找到似是而非的答案很容易,你在網路上問任何問題,都會有人給你答案;只不過這些答案不一定可信,你要如何分辨這些資訊的可靠性或互補性?也許這個問題已經有許多人在網路上給過不同角度的可靠答案,但是你要用什麼方法才能找到它們,並且辨識它們?如果你的搜尋策略不恰當,它們將會被掩埋在網路上數不盡的謬誤、粗劣資訊中,你要如何進行一系列的搜尋和篩選,才能過濾掉沒有用的資訊?當你找到它們之後,要如何分析、比對才能拼湊出問題的完整答案?

要找到正確的答案絕非容易的事,它需要一套嚴謹的訓練過程,才能培養出找答案的方法和能力。這就是研究所存在的第一個目的。

如果你要為重大的問題尋找正確的答案,你將需要一系列的方法和能力:

  1. 搜尋相關文獻,研判文獻的可靠性與品質,並迅速過濾品質較差的;
  2. 分析優質文獻的觀點、證據與推論過程,以確定它們各自的得失與短長;
  3. 比對不同文獻的見解與相互的批評,以便找出所有文獻中仍有待進一步釐清的疑點;
  4. 彙整既有文獻中可靠的部分,拼湊出事實的較完整面貌,並盤點其中尚待釐清的疑點;
  5. 對尚待釐清的部分進行第一手的調查或研究,以便獲得問題的完整答案——這就是研究的方法和完整的程序。

請注意,這五項能力的前四項都跟文獻回顧或批判性思考有關,只有最後一項跟創新有關。而且文獻回顧並不只是要消極吸收既有的知識,更要積極對既有知識進行批判、彙整與評價,甚至還要從過去的文獻尋找創新與突破的線索。所以,文獻回顧在研究工作中扮演著攸關成敗的角色,它可以提升研究人員的批判能力,甚至還可以孕育出創新的策略,使創新變得比較容易,也可以降低研究過程的風險和成本。

當你在職場或人生中面對任何重大的問題、困擾或抉擇,而必須在眾說紛紜中找到正確的答案時,你就會發現論文研究過程中所學到的方法,可以幫你找到最值得相信的答案,以及該採取保留態度的疑點。譬如,當你最關心的人不幸罹患癌症或不常見的疾病,而你又不確知地方醫院的診斷與處方是否可信,也不知道是否需要勞師動眾轉移到病床嚴重不足的台大醫院,或者該找台大醫院的哪一個醫師時,你將會發現,研究所裡所學到的方法和能力可以幫你釐清問題。

最省時省力的創新策略

無論是學術界或企業界,研究的終極目標都是為了創新:學術界在尋找具有突破性、革命性的原創(original)答案,企業界在尋找破壞性創造(creative destruction)的新穎技術或方法,以便設計和生產出殺手級產品,壟斷市場以擴大利潤。

然而,創新的過程不可以完全仰賴靈感和運氣,因為它們的不確定性和風險都太高,而且它們都是學不來的。

真正好的研究方法,是先從批判性的文獻回顧,了解前人的失敗經驗和教訓,以避免重蹈前人走過的陷阱和坎坷路,從而降低風險和縮短研究所需要的時間與資源;接著充分吸收前人的智慧,站在巨人的肩膀上,以便先立於不敗之地;最後才是分析既有答案的缺點與不足處,用自己的創意(聰明和運氣)想出改進的辦法,以便突破既有,推陳出新。創新並非莽張飛式的蠻幹,而是先吸收既有的優點與教訓,再把創意用在刀口上-用在完成最後一哩路。學術研究更不是「與過去無關」的創新,而是一邊攀登巨人的肩膀,一邊從俯視全局的高度尋找創新的機會,規劃創新的策略與路徑。

所以,研究工作的第一步是批判性的文獻回顧,而不是關起門來閉門造車。如果想要迴避掉文獻回顧,完全靠自己的聰明來產生創意,往往會自以為在從事創新的研究,其實研究的主題、方法、證據與論證過程毫無新穎之處,而且視野還遠比既有的研究更狹隘,觀點與證據更粗糙,論證過程更薄弱而充滿謬誤推論。這種研究風格被稱為「閉門造車」(re-invent the wheel),意指人類使用並改良輪子已經有兩千年的歷史,如果你完全罔顧過去累積的經驗和智慧,而自以為是地打造出一個三角形或四方形的輪子,這種「新穎」的答案遠不如既有的圓形車輪,而是一種毫無價值的倒退——我們會在下一章看到具體的案例,用以說明「閉門造車」的後果。


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