《研究生完全求生手冊》:論文口試常見的十二個問題

《研究生完全求生手冊》:論文口試常見的十二個問題
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我們想讓你知道的是

本章就來談談這十二個國外口試委員最愛問的問題,以及博士論文所需展現的八大核心能力。至於碩士論文的要求以及口試的題目,其實跟博士生大同小異,只是口試委員對碩士生的要求標準較低而已。

文:彭明輝

終戰秘笈──考古題與口試委員的期待

知道口試委員會用哪些尺去評價一本論文,以及會在口試時問哪些問題,可以讓研究生撰寫論文時有明確的重點,在口試前夕知道要如何準備;甚至可以讓他們從入學的第一天起,就知道終點在哪裡,要經得起哪些考驗,需要朝哪些方向去提升自己的學術研究能力,以及應該要追求哪些研究成果。

有趣的是,儘管不同國家、科系的博士生培訓過程有頗大的差異,但是口試委員對博士論文的核心要求卻大同小異,可以被歸納為八大核心能力。此外,兩位英國的學者歸納訪談結果,發現博士論文口試的考題可以高度預期,都是出自十二個被反覆提出的問題;他們因而建議,乾脆從學生入學起,就要求他們按部就班逐一思索、回答這十二個問題,這樣就能夠秩序井然地完成博士論文研究。仔細比較這十二個問題和口試委員的八大要求,其實它們的內涵完全一致;甚至可以說,這十二個問題就是用來審視論文和研究生,是否具備獲得博士學位所需具備的八大核心能力。

本章就來談談這十二個國外口試委員最愛問的問題,以及博士論文所需展現的八大核心能力。至於碩士論文的要求以及口試的題目,其實跟博士生大同小異,只是口試委員對碩士生的要求標準較低而已。

口試委員最愛問的十二個問題

這十二個問題中只有前面十個跟論文有關,剛好對應著一個博士生在進行研究時,會依序經歷的十個階段,口試委員想藉著這些問題去引導博士生,說明他在每一個階段是如何進行關鍵性的抉擇,而他在每個抉擇的過程是否達到博士水準應有的背景知識,與批判性思考等八大核心能力。以下是這十二個問題和它們的簡要說明。

1. 你為何要選擇這個題目當博士論文題目?

這個問題對應著研究過程中的起點:「問題意識」的誕生,口試委員可能是想要藉此了解你最初的問題意識或研究動機。因此,你可以扼要談問題意識或研究動機的形成過程,或者陳述這題目的學術價值或應用價值。此外,你也可以簡要說明你對這個問題的特殊興趣或關心,或者它對你個人的特殊意義和價值。不過,還有很多時候,這個題目只是用來緩和研究生的緊張情緒,口試委員並沒有預期答案的方向或內容。

2. 你如何將原初的問題概念化(conceptualisation)成一個學術性的問題?

這個問題對應著研究過程中的「問題形塑」(problem formulation)這個步驟,譬如用一根桿子來代表海中的潛水艇。如果你的研究動機或問題意識是誕生於現實世界裡的真實情境,它必須先被概念化或抽象化成一個學術問題,然後才能與既有的學術脈絡接軌、對話,並劃出既有學術的邊界,確定研究(或創新)的起點。這個問題有時候會被分解成一系列前後相屬的問題,藉以引導你去呈現整個問題架構與概念架構的形成過程。其中可能會包括你如何利用學術界既有的知識去定義問題,如何界定原始問題與既有學術文獻的落差或其他關係,以及如何利用既有文獻去發展創新的策略和研究的構想。

更具體的問題包括︰ 你為什麼採用這個觀點、角度或理論模型,去探討你的原始問題? 你有沒有想過其他的選擇? 你如何確定這個選擇確實是合理的,甚至最佳的? 你為何選擇這個研究範圍,而不是選擇另一個更大或更小的研究範圍?

3. 你是如何發展出這個研究架構(research design)?

這個問題要問的是,你如何將一個學術性的問題發展成一個完整的研究架構,包括背後的理念與策略、理論依據,以及方法論(methodology)層次的考量。譬如,以柏克萊大學團隊的基本工資問題研究為例,它要問的是,為何把醫藥實驗的研究架構轉化來研究基本工資,為何決定要採取相鄰行政區當作實驗組與對照組等問題,而不是特定統計方法的知識或技術細節。

這個問題主要是在測試你掌握整體研究架構的能力,看你是否確知在這整體架構下,每個局部所扮演的功能與重要性,以及每個局部之間的關連性。尤其是對於博士生而言,如果你只知道研究的細節和技巧,而不知道研究的整體架構與背後的策略、邏輯,那就表示你只是在依樣畫葫蘆或鸚鵡學舌,根本沒有規劃研究工作與進行獨立研究的能力。對於碩士生而言,這代表論文中的創意與研究架構幾乎都是來自你的指導教授,你只不過是「奉命行事」的學術嘍囉而已。

4. 你的研究架構合理嗎?有沒有任何牽強之處或弱點?

上個問題強調的是,對於整體研究架構的理解與策略性思考;這個問題則是要看你是否充分了解自己所選研究方法,與研究架構的優、缺點,你的理由與批判性自我檢視的過程。例如,你為何採取這個流派的某些觀點、角度或方法?你是否知道學術界對類似方法的批判,以及它們潛在的缺點或誤用的風險?即便採取同一個流派的研究取向,你在設計研究方法與研究架構時,應該還有很多可能的選項,你為何擇其一而捨棄其他可能?你為何在研究中納入某些變數,而忽略其他變數?你為何選用某一個統計資料庫,而不是另一個統計資料庫?你是否知道有其他可供選擇的競爭方案,以及你是否有能力客觀、公允地評價這些方案的優點與缺點,以及他們各自的適用情境與條件?

這些問題的主要重點在考驗你的批判性思考能力,因為好的研究架構如果沒有高水準的批判性思考在背後支撐,很容易被執行得漏洞百出,經不起檢證。反之,一個好的研究構想可能會因為經費不足或其他現實條件,而被迫剪裁成看起來較為遜色或有瑕疵的版本,但是如果可以清楚陳述背後的不得已和抉擇的過程,反而會表現出剪裁過程的慧心獨具。