小行星2012 TC4星期四來訪 NASA:這次安全,62年後或有撞擊危機

小行星2012 TC4星期四來訪     NASA:這次安全,62年後或有撞擊危機
photo credit: NASA/JPL-Caltech

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近地小行星多的是,2012 TC之所以較特別,是因為全球天文學家選定它來作為小行星撞地球的一次危機預演。

一顆房子般大的小行星(2012 TC4)星期四來訪地球,美國太空總署說,這次絕不會對地球構成威脅,卻不能完全排除2079年再來訪時有可能撞擊地球。

2012 TC4同地球最近的距離估計為4.4萬公里,即是比數百枚人造衛星的大約3.6萬公里的高度稍為高一點。NASA科學家Mike Kelly重申:這次絕對無危險,連衛星都不會受到影響。

他表示,NASA密切監察2012 TC4達兩個月,掌握非常準確的數據,它的軌跡一定不會對地球構成威脅。

天文學家於5年前,即2012年首次發現這顆小行星,當時它來訪的距離較今次遠一倍。它環繞太陽運行一周約需609天,並會在2050年和2079年再度近距離「探訪」地球。

歐洲太空總署(ESA)天文學家Rüdiger Jehn回覆法新社查詢時說:「今天我們知道2050年的來訪同樣不會構成威脅,問題在於假如當時同地球的距離非常近,就有可能令它的軌跡出現偏差,繼而影響到2079年那次,有機會撞擊地球。」不過,根據NASA的新聞稿,「沒有一顆已知的小行星會在未來100年撞擊地球。」

這類小行星的數目多不勝,科學家還未發現其位置的多達數以百萬計,能確認位置如TC4的就有數千顆。

Rüdiger Jehn說:「到2050年,必須非常精準地觀測TC 4的路徑和數據,這樣才可以對它於2079年重來作出更準確預測。」

像TC 4的小行星,一年至少有3顆會飛近地球,TC 4之所以較特別,是因為天文學家把它視作實驗對象,一來要把這次當成危機演習,讓全球各地天文觀測站來一次協作預演,萬一日後有小行星對地球構成威脅,各地可以如何合作、預測撞擊的地點、向當地人民發出撤離警告。同時,也可以總動員收集數據,以及對小行星軌道作出更精確預測。

根據NASA和ESA的預測,TC 4最接近地球的時間會是格林威治標準時間星期四早上05:41(香港/台灣時間下午1時41分),位置在澳洲南部上空。歐洲地區的天文愛好者則有機會在10月11-12日的晚上看到,但它會飛快掠過,而且不會太明亮。

TC 4直徑大約15-30米,大小相當於2013年撞擊俄羅斯車里雅賓斯克的小行星,當年造成逾5000間房屋損毀,1200人受傷。


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