老牌即時通訊軟件AIM終止服務,享年20歲

老牌即時通訊軟件AIM終止服務,享年20歲
Photo Credit: Axel Heimken / AP Photo / 達志影像
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曾在北美紅極一時的即時通訊軟件AIM,於美國時間12月15日正式結束服務,為長達20年的歷史寫下句號。

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今年剛滿20歲的通訊軟件AIM(AOL Instant Messenger),將於美國時間12月15日早上停止服務。

這個通訊軟件在香港也許不及ICQ、MSN等流行,但在北美曾紅極一時。就像上述兩個軟件一樣,在互聯網即時通訊軟件發展初期——1990年代末至2000年代初——AIM是很多網民日常生活的一部分。

對,那時候手機未能上網,所以用家都是在電腦——通常是桌上電腦——前打字聊天。

AIM起初屬於美國在線(AOL)的軟件套裝AOL Desktop的一部分,到1997年5月成為獨立軟件,只比ICQ遲了約半年左右。

看看誰在線上?

阿佩曼(Barry Appelman)在1993年加入AOL,在寫出通訊軟件之前,他設計了一項即時通訊軟件之中非常重要的功能——好友列表(buddy list)。現時打開任何訊通軟件,幾乎都可以看到有哪位朋友在線,這項功能就是源自阿佩曼。

他記得在1994年11月的時候,AOL仍然以逐小時收費,用戶需要登入其服務。AOL的系統設計可以顯示誰人正在登入當中,用戶更可以搜尋朋友的網名,查看對方是否在線上。這項功能更因為太多人使用,令伺服器間中負荷過重而當機。

阿佩曼心想,與其要每次搜尋,AOL的程式可以直接告訴用戶他們的朋友是否在線上。所以他想到一個解決方法,更申請了專利,介紹稱之為「用戶定義線上其他用戶清單」——就是好友列表。這項設計讓用戶每次連線時,立即能看到誰在線上,無需自行搜尋。他又表示,由於當時公司未有產品管理部門,也沒有太多監察,他只跟幾位同事討論過這項功能,就自己開發出來。

AOL高層反對的通訊軟件

1996年8月,波斯高(Eric Bosco)加入AOL,兩個月後該公司轉為劃一收費,而非逐小時計算費用,令用戶上網時間增加。波斯高記得,當時每個伺服器都因為用量大增而當機。

波斯高加入了阿佩曼在內的4人小團隊,在高層不知情下探索一個想法︰設計超越AOL「付費牆」的通訊軟件,讓所有人——包括非AOL客戶——都可以使用。阿佩曼更在AOL數據中心主管的協助下,偷偷使用原本要運回廠商的伺服器。

完成AIM時,AOL的管理層並不滿意,因為這讓其他人可以使用AOL的系統,違反該公司的訂費模式。阿佩曼更指高層想取消這項計劃,甚至因此而開除他,但產品團隊極力推動,最終獲准正式推出。

波斯高憶述,在推出AIM的第一晚——AOL甚至未有在網頁發表——他們將程式的二進位執行檔放到FTP伺服器上,當晚就有900名用戶在線。人們立即發現程式,口耳相傳,同樣有分編寫AIM的哈里斯(Jerry Harris)指,用戶會到FTP伺服器等待更新。

初期的成功未能令AOL管理層相信,這個免費產品對公司有任何益處。波斯高後來晉升至管理層,仍然要不斷捍衛AIM。他更指自己在經理一職最大的工作,是在內部保住AIM,因為「每一位執行副主席都希望關閉它」。不過這無阻AIM繼續成長,用戶甚至會在上班時使用,其程式設計令各公司的IT部門難以封鎖。

結束服務

然而AIM一直未有賺到足夠收入,對AOL而言這是最大問題。在最高峰時期,AIM有約100名員工負責其運作,AOL自2002年開始不斷開除員工,直到2012年最後一輪裁員後,只餘下支援服務的員工。

這個時候,社交網站已經流行,Facebook亦加入了聊天功能,其餘老牌即時通訊軟件如ICQ、MSN等都逐漸成為歷史——前者仍然存在,被AOL收購後又賣至俄羅斯的Mail.Ru集團;後者已被微軟關閉,合併至旗下的Skype網絡。

今年10月,AOL宣布關閉AIM服務。該公司在「告別宣言」中提到,AIM「點燃了文化改變,但我們跟他人通訊的方法已大幅改變」,因此他們決定在美國時間2017年12月15日早上結束AIM服務。

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Image Credit: AIM

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