無法停止嘔吐的男人:當位在腸道的「第二大腦」異常時

無法停止嘔吐的男人:當位在腸道的「第二大腦」異常時
Photo Credit: derneuemann@Pixabay CC0 Creative Commons

我們想讓你知道的是

跟其他腸腦相關疾病一樣,有不少怪異的理論曾被提出來解釋週期性嘔吐症各種獨特的症狀。不過,根據我的團隊與加州大學洛杉磯分校其他研究小組所做的研究,我相信最有可能的理由是,大腦對壓力反應過度,因而引發過於激烈的腸道反應。

文:艾莫隆・邁爾醫師(Emeran Mayer, MD)

無法停止嘔吐的男性

我身為腸胃專科醫師,在不算短的行醫生涯中看過許多病患,其中令我記憶最深刻的是一名叫比爾的男病患。二十五歲的比爾跟著他五十二歲的母親來就診,除了腸胃症狀以外,他的健康狀況相當良好。沒想到,他母親率先開口對我說:「我真心希望您能幫助比爾。您是我們最後的希望。我們一點辦法也沒有了。」

過去八年來,比爾因為極難受的胃痛與止不住的嘔吐,在大小急診室裡度過數不清的時間。在情況特別糟糕的時期,他一週要上急診室好幾次。通常急診室的醫師會開止痛劑和鎮靜劑來緩解他的不適,但他們似乎都不清楚他究竟是怎麼了。更慘的是,有些醫師甚至把他上醫院看作是藥物成癮的覓藥行為,因為他們做出的診斷檢測似乎跟他症狀的嚴重性不太相符。

比爾已經看過好幾位腸胃科醫師,他們都為他做了徹底的檢查,但都找不出症狀如此嚴重的原因。持續的疼痛與嘔吐迫使他從大學輟學,搬回老家跟擔心他的父母同住。

比爾的母親在商界工作,比爾過去的醫師無法準確診斷出比爾的病因,讓她感到十分挫折,因此她開始上網尋找答案。「我認為他符合所有週期性嘔吐症(cyclical vomiting syndrome)的症狀。」她告訴我。

身為比爾的醫師,我想親自確認是否屬實。


跟其他腸腦相關疾病一樣,有不少怪異的理論曾被提出來解釋週期性嘔吐症各種獨特的症狀。不過,根據我的團隊與加州大學洛杉磯分校其他研究小組所做的研究,我相信最有可能的理由是,大腦對壓力反應過度,因而引發過於激烈的腸道反應。

週期性嘔吐症病患通常是因為生活事件帶來壓力而引發症狀。許多看似不相關的刺激,包括劇烈運動、經期、去高海拔的地方、較長時間的精神壓力,都可能導致身心不平衡而引發症狀。當大腦感覺到威脅(不見得是有意識的),就會發出訊號給負責協調我們所有重要功能的大腦區域:下視丘,要它準備分泌一種關鍵的壓力荷爾蒙,稱為「促腎上腺皮質激素釋放因子」(Corticotropin-releasing factor,簡稱CRF),其功能就像一個總開關,把大腦(以及身體)轉換成壓力回應模式。這種病患即使CRF系統隨時處於蓄勢待發的狀態,卻可能好幾個月、甚至好幾年完全沒有症狀,但當他們經歷額外的壓力時,就引發了循環的症狀。

當CRF值升高到一定程度,就會把身體所有器官和細胞,包括腸道,轉換成壓力模式。我於加州大學洛杉磯分校的同事依薇特.戴許(Yvette Tache)是研究壓力引發腸腦作用領域的世界級專家,她在一連串的動物實驗中找到許多CRF觸發的身體反應。

大腦中升高的CRF值會提高焦慮感,讓人對各種感覺更加敏銳,包括腸道傳來的訊號——出現在人體的感受就會是嚴重的腹痛。腸道本身也會收縮得更加頻繁,並清除腸道裡的東西,造成腹瀉。胃部蠕動會變慢,甚至翻轉,往上清除它的內容物。腸壁會更容易滲漏,結腸也會分泌更多的水和黏液,流經胃、腸黏膜的血液量於是隨之增加。

以比爾的例子來說,只要針對其症狀問幾個關鍵問題,就能協助我做出診斷。我問比爾幾次嘔吐發作之間是否完全沒有症狀,他回答是。我問他和他母親是否有偏頭痛的家族病史,因為這種慢性疼痛常與週期性嘔吐症有關,而他母親和祖母也確實都有偏頭痛的毛病。

「你在發作之前感覺到的症狀是什麼?」我問。比爾告訴我,嚴重發作前通常會極度焦慮、盜汗、手部發冷、心臟怦怦跳,持續十五分鐘左右——全都是身體出現壓力反應的症狀。此外,這些症狀會讓他在一大早驚醒——這是週期性嘔吐症的另一個辨識特徵。(這可能是因為人體的中樞壓力系統日間活動增加之故。)有時候,洗個熱水澡或吃顆安定文錠(Ativan)可以避免發作,可是大多數時候沒什麼用。「我一旦開始吐,就停不下來,必須衝去急診才行。」

「在急診室會發生什麼事?」我問。比爾告訴我,醫師會勉強開給他一些麻醉性止痛劑,這些藥通常會讓他昏睡,一個小時後醒來,症狀就消失了。比爾先前做過許多診斷測驗,包括內視鏡、腹部電腦斷層,都沒檢查出任何能解釋他這些症狀的異常現象,腦部電腦斷層也排除了腦瘤的可能性。

比爾的母親自己上網查到的診斷確實沒錯——比爾罹患的正是週期性嘔吐症。過去比爾遇到的醫師總是無法做出正確診斷,但其實要做出正確診斷並不難,而且他沒受過任何醫學訓練的母親,也在網路上找到了答案,這點想來有點悲哀。

你不必經歷週期性嘔吐症這種嚴重的症狀,也能體會許多醫師對於異常腸胃反應的知識有限,有效療法也十分欠缺。美國每二十人就有近三人有腸腦互動異常所引發的症狀或症候群,包括腸躁症、功能性心灼熱與功能性消化不良。沒有這些討厭或不適腸胃感覺的人要知道,不一定要罹患這些疾病才會出現異常腸胃反應。

週期性嘔吐症就是腸胃反應出現異狀的其中一種最激烈的例子,但不是唯一的例子。腸腦互動的改變,對我們所有人都可能產生劇烈的影響。

腸道中的大腦

請想像你自己正在跟好友共進晚餐。服務生剛送上三分熟的肋眼牛排,你陶醉在美味的大餐中。你把第一塊牛肉送進口中的那一瞬間發生了什麼事?以下是簡短的說明——但你可能要避免拿此事當作晚餐話題。