旅行太陽系10年 歐洲太空船今登陸彗星 探索地球生命起源

旅行太陽系10年 歐洲太空船今登陸彗星 探索地球生命起源
Photo Credit: Reuters/達志影像

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「羅塞塔號」將成為人類史上首個進入彗星軌道的太空飛行器。部分專家認為,彗星可能曾經共同孕育地球的生命。

Rosetta mission: Philae lander is ‘Go’ for attempted comet touchdown(CNN)

歐洲太空總署(ESA)的「羅塞塔號」(Rosetta)太空船將於12日釋出「費利號」(Philae)無人太空探測器。如果一切順利,「費利號」將降落在距離地球5億1千萬公里的67P/楚里烏莫夫-傑拉希曼科彗星的表面並以魚叉固定,從事多項實驗,以探索太陽系與地球生命的起源。「羅塞塔號」將成為人類史上首個進入彗星軌道的太空飛行器。

此一登陸彗星表面的創舉費時20年準備,耗資13億歐元(約台幣500億元),登陸過程充滿許多危險的不確定因素。「費利號」已附隨「羅塞塔號」旅行太陽系10年,總旅程超過60億公里,其間有957天處於休眠狀態。

為了與這顆彗星交會,羅賽塔號至今必須4度在火星和地球附近進行近天體探測飛行,把火星和地球的重力當成彈弓來提升速度,接著進入31個月的冬眠,因為這時太陽已經太過遙遠,光線微弱到不足以為羅賽塔號的太陽能板提供能源。羅賽塔號於今年1月甦醒。

在對「費利號」下達脫離「羅塞塔號」的最後指令前,德國達姆施塔特的任務控制人員須評估4次。如果順利,預定台北時間12日下午5時3分收到兩者順利分離的訊息。此後7小時,「費利號」將小心翼翼下降逾20公里,即將抵達彗星表面時,設法降落在長900公尺、寬600公尺的蛋形位置「阿基爾吉亞」。科學家認為,這是長4公里的彗星表面危險性最低的位置。「費利號」體積與重量相當於一台冰箱,重達100公斤,降落時重量約僅一公克。

「羅塞塔號」曾經送回有關彗星的信號,「費利號」則將以10種儀器研究彗星的物理與化學成分,提供首見的地面評估結果。「費利號」則預定台北時間12日晚間11時34分許,降落在彗星表面。科學家希望經由實驗瞭解這些與太陽系一起生成的奇怪、冰冷物體,其中包括在彗星上鑽進30公分,採集原始物質,進行化學分析。

科學家認為,彗星由冰與灰塵共同構成,是太陽系形成過程所遺留的遠古原始物質。彗星環繞太陽運行,接近太陽時,溫度變高,導致前端釋出多種氣體,同時留下因為太陽光而反射的冰粒子彗尾。部分專家認為,彗星可能曾經共同孕育地球的生命。

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