為什麼我們會覺得時間隨年齡增長而加快速度?

為什麼我們會覺得時間隨年齡增長而加快速度?
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我們想讓你知道的是

感覺時間變快跟年齡有關係嗎?還是跟心理狀態比較相關?一般認為,忙碌程度的相關度大於年齡的相關度。正如西蒙.波娃所言:「至於我們如何體驗到日常時間的流動,端賴於當中的內容物。」

文:亞倫・柏狄克(Alan Burdick)

為什麼我們會覺得時間隨年齡增長而加快速度?這個謎團還有另一個更簡單的解釋──時間根本沒有加快速度。的確,這種說法其實是個假設的前提,時間實際上並未隨年齡增長而加快速度,那只是一種印象。不過,部分的研究員後來改變立場,認為印象本身就是錯覺,時間只是表面上看似隨著年齡增長而加快速度。

乍看之下,先前的許多研究似乎都有一致的結果,超過三分之二(百分之六十七至百分之八十二)的受試者表示,年輕的時候,時間似乎過得比較慢。然而,如果我們對該印象信以為真,就應該預期該印象會隨年齡增長而逐漸浮現。假如四十歲眼中的一年時間在平均上比二十歲過得還要快,那麼研究調查結果應該是四十歲的年齡層會有更多人說時間過得比以前快。或者說,如果請兩組受試者描繪過去一年過得有多快,四十歲的受試者應該說過去一年過得更快了。某種變化程度會顯而易見,畢竟年紀較大的受試者會覺得時間飛逝的印象更為深刻。

可是,在數據上看不出來。兩個年齡層的受試者都有同樣的印象。三分之二的年長者說,現在時間流逝的速度比年輕時更快;三分之二的年輕人也是如此表示。在兩個年齡層中,有同樣比例的人說時間隨年齡增長而加快速度。結果竟是悖論,兩個年齡層的印象都是時間會隨年齡增長而流逝得更快,這就表示這種印象跟年齡的關係不大。

那麼,到底是怎麼回事?顯然有一堆人都經歷著某些事情,那到底是什麼?這種令人混淆的現象,有一部分出在這類研究請受試者思考時間的方式。研究員的問法是:「十年前,或二十年前,或三十年前,你對時間的流逝有何感受?」這類問題讓受試者無法給出確實的答案。如果真有什麼能衡量時間,也該去問受試者對當下時間的流逝有何感受,畢竟此時此刻的基礎稍微穩固一點。一般來說,時間變快的印象跟人的心理狀態比較有關係,忙碌程度的相關度大於年齡的相關度。正如西蒙.波娃(Simone de Beauvoir)所言:「至於我們如何體驗到日常時間的流動,端賴於當中的內容物。」

一九九一年,多倫多的新寧醫學中心(Sunnybrook Medical Center)心理學者史帝夫・鮑姆(Steve Baum)和兩位同僚深入探討年長者的忙碌度與時間感。他們訪查三百位年長者,大部分是退休的猶太裔婦女,年齡介於六十二歲與九十四歲之間;半數的人比較活躍,另外半數的人較不活躍,較不活躍的那群人有許多都住在安養機構或設施裡。

研究員先請受試者回答一連串的問題,藉此判定受試者的情緒狀態與快樂程度。然後,研究員會問:「你覺得現在的時間過得多快?」受試者要依指示回答,1表示「變快」,2表示「一樣」,3表示「變慢」。題目沒有指明特定的時段(例如一週、一年),對於「變快」或「變慢」所指的意思也很含糊。(到底是比什麼、比何時還要快或慢?)然而,結果還是跟其他研究一致,有百分之六十的受試者說,現在的時間變得比以前還要快。不過,抱持這種說法的受試者往往比同儕更為活躍,過著他們所說的有意義的生活,還覺得自己比實際年齡還要年輕。實際上,有百分之十三的受試者說,現在的時間過得比較慢,而這類受試者比別人更有可能表現出抑鬱的跡象。研究員如此推斷:「時間並未隨著年紀增長而加快速度。」研究員寫道,時間會隨心理的安適感而加快速度。

對於「時間會隨年齡增長而加快速度」的觀點,最強烈的反證來自於過去十年間進行的三項研究。二○○五年,慕尼黑大學馬克.惠特曼(Marc Wittmann)和珊卓拉.倫霍夫(Sandra Lehnhoff)請五百位左右的德國和奧地利受試者回答一連串的問題。受試者的年齡介於十四歲與九十四歲之間,分成八個年齡層。問題如下:

  • 你通常會覺得時間過得多快?
  • 你預期接下來的一小時會過得多快?
  • 你覺得上一週過得多快?
  • 你覺得上個月過得多快?
  • 你覺得前一年過得多快?
  • 你覺得前十年過得多快?

受試者要依照五級分制回答各題,「極慢」是 –2,「極快」是 +2。這項研究跟先前的研究不一樣,並未費心要求受試者把自己過去對某個時段的印象跟現在的印象做比較,反倒是詢問不同年齡層的受試者,他們現在對於長短不一的時段的速度有何感受,全都是現在式。

研究結果相當明確,平均而言,各年齡層對於各時段都是回答1(「快」);各年齡層之間並沒有統計上的差異,也少有跡象顯示年長者會比年輕人更覺得時間過得快。只有一個類別呈現出些微的差異:年紀大的受試者比年紀輕的受試者更有可能說過去十年過得很快。然而,影響很小,而且只有五十歲左右最為明顯;而五十歲至九十多歲的人全都表示,過去十年過得差不多一樣快(「1」)。

二○一○年,另有一項類似的實驗,受試者是一千七百多位的荷蘭人,年齡介於十六歲至八十歲之間,最後獲得差不多的研究結果。各年齡層都表示,平均而言,每個時段(短則一週、長則十年)都過得很「快」(「1」)。歐柏林學院的威廉.傅萊曼,杜克大學與阿姆斯特丹大學的史帝夫.詹森(Steve Janssen),兩人經研究後發現,各年齡層之間沒有統計上的差異,也少有跡象顯示年長者會比年輕人更覺得時間過得很快(「1」)。唯一的亮點就跟惠特曼和倫霍夫的研究一樣,就是有些微的跡象顯示,人們年紀大了,就更有可能說過去十年過得很快,最起碼直到五十歲為止是這樣,五十歲以後就呈現平穩狀態。