不能無止境增加——終於有人嘗試清理太空垃圾

不能無止境增加——終於有人嘗試清理太空垃圾
photo credit: RemoveDEBRIS, surrey.ac.uk, YouTube截圖

我們想讓你知道的是

有增無減的近地太空垃圾始終會對人類構成風險,包括可能撞向衛星,甚至載人的航天儀。現在,終於有科研隊伍嘗試解決這個問題。

天宮一號落下了,今天(4月3日)又迎來另一個太空垃圾返回地球,那是印度衛星運載火箭(Indian Polar Satellite Launch Vehicle,PSLV)的部分零件。重1噸,遠比天宮一號細小。

接下來較值得留意的是美國太空總署(NASA)的RXTE衛星( Rossi X-ray Timing Explorer),重3噸。它於1995年升空,用以探測白矮星、中子星、黑洞和其他發放X射線物體的數據。2012年停用,在過去6年來,成為環繞地球的其中一件太空垃圾。 哈佛史密松天體物理中心的天體物理學家Jonathan McDowell(喬納森麥克道爾)估計,它將在4月中旬返回地球:「假如你剛好在它墜落位置附近,你會看到從天而降的火球,甚至會在碎片落下。」

像這樣的近地球太空垃圾多不勝數,估計達7500噸,約50萬件。一直有增無減的太空垃圾對有用且昂貴的衛星儀器構成風險,以英國為首的科學家團隊在歐盟資助下,即將展開首個嘗試清理太空垃圾的實驗RemoveDEBRIS。

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RemoveDEBRIS運載的儀器會在國際太空站組裝。photo credit: RemoveDEBRIS, surrey.ac.uk, YouTube截圖

在星期一(4月2日),100公斤重的RemoveDEBRIS平台由SpaceX的獵鷹9號火箭運載前往國際太空站,星期三(4日)抵達。預計實驗在5月下旬展開,會分幾個部分,包括發射一個用來撈著太空垃圾的網,用魚叉式儀器來收集較大件的垃圾,以及用一個大型的帆令到收集到的太空垃圾盡快在進入大氣層時燃燒。

負責是次實驗的Guglielmo Aglietti教授在接受BBC訪問時說,目前有不同科研團隊在研究清理太空垃圾的不同方法,例如有人會提出用機械臂,每種方法都各有好處及風險。例如在某些情況也下,用魚叉的風險可能較大,但當遇上急速旋轉的太空垃圾時,垃圾網又可能比機械臂有用。

Guglielmo Aglietti教授認為,人類會否認真處理太空垃圾問題,很大程度上要視乎成本,這次RemoveDEBRIS所用的網和魚叉是相對較便宜的方法。整個計劃大約要花1500萬歐元,當中一半來自歐盟資助,餘下一半來自10個合作夥伴,包括提供魚叉技術的空中巴士(Airbus)、組裝航天儀的薩里衛星技術有限公司(Surrey Satellite Technology Limited)。