逐漸消失的良田:全球已有美國兩倍大的土壤受到嚴重侵蝕

逐漸消失的良田:全球已有美國兩倍大的土壤受到嚴重侵蝕
Photo Credit: Reuters / 達志影像

我們想讓你知道的是

我們無法十分精確地得知,地力劇烈受損以致再也無法農耕的土地究竟數量多少,但如果計算無誤,則目前全世界每年大約有百分之○.五至百分之一的耕地正在流失。而這樣的態勢如果不加以阻擋,那麼等到我六歲的兒子活到五十幾歲時,現有的農地可能會流失掉百分之二十五至百分之五十。

文:艾瑞克.戴維森

什麼是土壤?其生成速度有多快?

一想到土壤,唯一浮現的兒時記憶便是:如果我踩著沾滿泥巴的鞋子踏進客廳,那我就有大麻煩了。對於生長在一個小市鎮的我而言,土壤幾乎就等於污泥。全世界有將近半數左右的人口都集中在都市地區,也因此在這將近三十億的人口當中,絕大多數對於土壤的直接體驗可能都和我類似,也就是相當有限。週末時在郊區從事園藝工作的園丁,或許會相當欣賞園地內的肥沃黑土,而大多數人可能也會承認他們所賴以為生的食物,主要是來自於牽引機經常來回其間犁地挖土的農地。如果說我們對於土壤的認識,僅止於園藝嗜好、農人耕地的模糊影像以及踩進屋內的泥巴,或許一點也不為過。

土壤當然不是毫無價值的爛泥,它是由礦物和有機物質所組成的複雜混合物,可為植物的大量生長提供一個絕佳媒介。然而大地之母(Mother Nature)卻得耗費很長的時間才可以孕育出土質好的肥沃表土。在小蟲子、小蜘蛛、細菌和其他土壤裏的有機生物的通力合作下,枯死的樹葉和樹根才能逐漸和泥土中的礦物混合。這項混合物的組成成分,恰好具備了足以滋養植物的養分、通風和含納水源的特質。但是當土壤表層被侵蝕殆盡,致使更深的下層土壤在有機物質與礦物的混合物尚未生成之前,便暴露在地表之上,那麼這對於植物的生長根本毫無助益。在這樣的氣候條件與植被類型(type of vegetation)之下,一英吋的新表土大概得花上五十年乃至於數百年的時間才得以生成。

就在我目前居住的麻塞諸塞州鱈魚角(Cape Cod)當地,市場上對於利用堆肥(compost)所製造出來的表層土,可說是需求旺盛。有許多小公司便專門蒐集庭院落葉、木屑和其他有機廢物,並將之製成混合肥料。之後他們就把這些堆肥和含沙的下層土混在一起,充作沃土(loam)出售給庭院造景專家、園藝家和一般屋主。基本上,這些一車一百多美元的人造沃土,確實是加速了新土壤的形成,也使得我家庭院裏那一片早就被建商破壞殆盡的表土,能夠變成一座小花園。這項造土技術對於只在週末才整理庭院的人而言,或許已經相當足夠了,因為他們不光是喜歡園藝,也喜歡他們所栽種出來的昂貴蕃茄;然而問題在於,這項技術並不能替代數百萬英畝農地和森林裏,已變得相當貧瘠的土壤。

土壤遭破壞的程度

雖然沒有一個全球資料庫可以精確告訴我們,目前究竟有多少土地受到嚴重侵蝕,但多位土壤科學家和農藝學者已經針對這個問題展開研究,並得出一些相當驚人的統計數據:全球遭受極度嚴重損害以致再也無法恢復農作的土壤面積,已相當於整個愛荷華州的大小;而農業生產力折損大半,幾乎毫無用處或是需要斥重資才得以重新恢復農耕的土地面積,則是比密西西比河的整個東岸地區還要大;而土質一樣遭到嚴重侵蝕使農業生產力下降百分之十至廿五,也需要相當資金去恢復地力的土地面積,則是比整個美國領土(包括阿拉斯加)還要大;至於土壤輕微受損、生產力曾經下降達百分之十,但卻可以完全恢復的土地面積,也將近一個美國大小。換句話說,全球已有相當於美國領土兩倍大的土壤受到嚴重侵蝕,而當中有半數以上地區需要花費相當大筆資金才得以恢復其生產力。更可怕的是,到現在還有更多的土地正遭受無可回復的傷害,其耗損速度與人口成長大大有關。也因此,毫不令人意外的,部分遭受最嚴重侵蝕以及受損面積最為廣大的地區,是在人口眾多的中國與印度境內,然而不論是工業國家或發展中國家、或貧或富、農耕方式現代抑或傳統,還是會發生土質惡化的現象。

或許阻撓土地倫理(land ethic)進步的最大障礙是:我們的教育和經濟制度是逐步遠離,而非朝向土地進行深刻的認識。所謂真正的現代化,便是透過許多中間人(middlemen)和無數個小巧器具來和土地進行隔離。人類和土地的關係變得毫不重要;土地只不過是城市和城市之間,用來栽種穀物的空間而已。

──艾爾杜.里奧帕德(Aldo Leopold),美國生態保育之父

為什麼全球土壤會遭受如此傷害?或許打從先民從事農耕開始,他們便已發現了土壤侵蝕、鹽化(salinization)以及泡水(waterlogging)的問題,甚至也早已了解箇中的原因。在中東古文明時期,當時農民所運用的灌溉系統可說非常精密,不僅能供應足夠的水源以利農作物生長,同時也不會在土壤中積累過多有毒鹽分(造成土壤鹽化)。雖然這套系統沿用了數百年或數千年之久,然而伴隨著戰火蹂躪、種族與文化遷移、人口成長以及某些不環保現代科技的出現,不但導致這些灌溉系統遭到破壞,連土壤也因為積滿了有毒鹽分而無法用於農耕。


然而當前土壤遭到侵蝕的速度到底有多快?已故的賽門(Julian Simon)是一名科技超級樂觀主義者,他曾引用美國境內土壤遭侵蝕速度減緩的統計數據,來證明農業科技的進展可以改善問題。賽門所稱的「我們已具備防止土壤侵蝕的相關技術」雖然正確,但他過度美化統計數字的方式,則是第一章所描述第三種謬誤的絕佳範例──對於一時成功的錯誤自滿(或是「不像以前那麼常打老婆了」)。事實上,目前美國農地土壤遭受侵蝕的速度每年平均約每公頃十三噸(每英畝五噸),比大地之母製造新土壤的速度還要快上至少十倍。儘管土壤侵蝕的速度確實比從前慢,而土壤保育工作也略見成效,但我們還是持續在消耗土壤資源。雖然愛荷華州仍舊是一個生產力旺盛的「產糧區」(bread basket),但比起第一批歐洲移民者在當地大草原上犁地耕作時,表土的厚度已經少了一半。截至目前為止,我們只是用肥料來代替土壤原本所具有的肥沃度,但我們也不能無窮無盡地容忍現況,因為土壤根本無法被完全取代。