12年間,非洲多棵千歲老樹神秘死亡

12年間,非洲多棵千歲老樹神秘死亡
Photo Credit: Patrut et al. 2018

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一個研究團隊在2005至2017年間調查了多棵非洲猢猻樹,發現不少上千歲的猢猻樹在此期間相繼死亡,但未知原因。

原產於熱帶非洲的猢猻樹( African baobab,又名猴麵包樹)散佈於大草原,體積可高達300至500立方米,壽命長達2000歲。不過日前在期刊《自然-植物》(Nature Plants)發表的一項研究顯示,這些老樹近年相繼死亡,科學家尚未清楚原因。

研究團隊自2005年起展開計劃,調查及記錄所有已知非常大及古老的猢猻樹,總數超過60棵。利用加速器質譜法(AMS)分析樹木樣本,研究不限於已倒下的猢猻樹,還可以調查仍存活的樹並測量其年齡。

是次研究發現,所有大型非洲猢猻樹均有多重樹幹。大多數猢猻樹一開始只有單一樹幹,隨時間定期長出新樹幹——正如其他樹長出新枝一樣——再長成多重樹幹。研究團隊專注調查最大型及年齡最長的猢猻樹,發現它們的結構讓比以往所認為的還要複雜和特別。

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Photo Credit: F. Scholz / picture-alliance /dpa / AP Images / 達志影像

團隊發現非洲猢猻樹有一種新型結構,讓它們能活得長久並長得巨大,在這個結構中,多重樹幹在地面圍成一個圓形或橢圓的空間,研究人員稱之為「環形結構」。猢猻樹的環形結構有兩種,一種是開放式結構,從外面可以看到內部,另一種封閉式環形結構較為常見。測量結果顯示,開放式和封閉式結構均逐步形成,而且在出現三至八支樹幹後隨時間封閉,有部分猢猻樹會在環的外面有其他樹幹。

很多古老的猢猻樹中間有非常大的空穴,主要是樹幹的中心位置,這些空穴源於腐朽、真菌侵蝕等原因而失去木質,研究人員稱這些為「真空穴」,跟封閉式環形結構所組成的「假空穴」對比。由於持續腐朽,真空穴會越來越大,而假空穴則會因樹幹生長而縮小,此外前者內部並無樹皮,後者則有。研究人員指有假空穴的封閉式環形結構是猢猻樹「最神秘的結構」,他們發現只有猢猻樹擁有這項特質。

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Photo Credit: Patrut et al. 2018
各棵猢猻樹的「假空穴」,最底為研究人員採集樣本的情況。

研究人員整理出最老的13棵及最大的6棵猢猻樹,由於有4棵重疊,總共有15棵樹。在調查的12年間,有多達10棵樹最大或最古老的樹幹倒下及死亡,其中4棵所有樹幹死亡,其餘6棵則有較小型、較年輕的樹幹存活下來。

記錄之中最古老的一棵猢猻樹叫做Panke,位於津巴布韋,自2010年起樹幹陸續倒下。研究人員從Panke收集的數份樣本之中,測量出最古老的部分約有2450年之久。而位於南非的Platland猢猻樹,甚至有人曾經在其內部空間開設酒吧(見上圖),是非洲已知最大参猢猻樹及被子植物。它擁有兩個封閉式環狀結構,最大的部分在2016至2017年分裂,其5支樹幹均倒下死亡。

此外,博茨瓦納共和國的Chapman猢猻樹有一個開放式環狀結構,由6支樹幹組成,這些樹幹屬於三個世代,分別有1400、800至100以及500至600歲。在2016年1月7日,所有樹幹同時倒下及死亡。

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Photo Credit: Patrut et al. 2018
照片記錄了Platland猢猻樹的死亡。

研究人員表示,最古老及最大型的非洲猢猻樹多數在過去12年死亡乃前所不見,這些死亡並非疫症引起,而且不少成熟猢猻樹看似自然死亡的數字亦急劇增加。他們懷疑這跟非洲南部氣候顯著改變至少有部分關係,然而需要進一步研究去支持或反駁這個猜測。無論成因為何,猢猻樹的樹皮、根、種子和果實都是很多動物的食物來源,這些龐大的樹木倒下,對非洲南部環境將有不少影響。

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