當一顆20米長的小行星降落在俄羅斯

當一顆20米長的小行星降落在俄羅斯
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我們想讓你知道的是

小行星2012DA14迅速與地球擦身而過,毫不張揚,而這正是值得注意的地方,科學家們預測它的運行軌跡精準無誤,同時它行經時並未破壞任何環繞地球運行的衛星。但為什麼車里雅賓斯克隕石墜入地球前,都沒人注意到它呢?

穿過大氣層後,隕石中僅有一塊大圓石碎片殘存下來,墜入切巴爾庫爾湖中。當地居民聚集在湖邊,一位受訪者在《紐約時報》的一篇文章中提到:「當時是星期六,在酒吧工作的博爾寧尼諾娃說:『這實在令人毛骨悚然。』而另一個人便開起玩笑:『等等就會有外星人爬出來跟我們打招呼了』。」

有些居民則不以為意,《紐約時報》也報導,一名自稱德米特里的漁夫在湖邊冰釣,對此事毫不在意,他說:「不過就是顆流星,有什麼好大驚小怪的,沒有人知道還會從天上掉下什麼,反正只要沒砸到人就好。」

我同意德米特里的說法,雖然沒有人死亡,但有數以百計的人被震碎的玻璃所傷,甚至還有一個男人因此少了一根手指。看到閃光後,許多人都走到窗邊看看空中雲朵變化,不幸的是,事件發生兩分鐘後,3,600棟建築物的玻璃隨即震碎,傷及許多人。(所以如果碰巧看到天空中有墜落的閃爍星體,最好遠離窗戶,找一個安全的地方,稍微躲個五分鐘左右以策安全。)

此次爆炸所釋放出的能量非常巨大,還因此產生了超低頻聲波,或是所謂的次聲波(infrasound),傳遍全球。聯合國在全世界擁有283個次聲波監測站,以監聽核武爆炸事件。而車里雅賓斯克爆炸事件的波動傳遞歷時三天,橫跨全球兩次,觸動了20個監測站(包括南極洲的一個站)。

還記得那天有另一顆小行星會異常靠近地球嗎?小行星2012DA14僅有十五分鐘的焦點,之後全被這個不速之客搶走了。科學家們很快就確定這兩個事件並不相關。也多虧這次記錄下的所有畫面,證明了車里雅賓斯克隕石與2012DA14來自完全不同的方向。為此,另一篇《紐約時報》的文章引用了科學家艾倫.菲茨西蒙斯(Alan Fitzsimmons)所說的話:「這完全是個宇宙的巧合,卻如此引人注目。」

小行星2012DA14迅速與地球擦身而過,毫不張揚,而這正是值得注意的地方,科學家們預測它的運行軌跡精準無誤,同時它行經時並未破壞任何環繞地球運行的衛星。但為什麼車里雅賓斯克隕石墜入地球前,都沒人注意到它呢?事實上,以小行星來說,僅僅大約20公尺(66英呎)的車里雅賓斯克隕石是相當小的,即便是在最好的情況下也難以找出它的位置,還有其他更複雜的原因,像是因為它是從太陽的方向墜落地球,恰好就位於夜間專用望遠鏡的盲區,也因此難以觀測。

幸運的是無人因為車里雅賓斯克隕石而喪命,若是當時情況略有不同,可能就此人事全非。幸運的是,車里雅賓斯克隕石當時以小角度切入大氣層,所以受大氣層增溫的時間較長,也讓爆炸的力量得以分散至更多區域,此外,車里雅賓斯克隕石是由較為易碎的岩石組成,否則大氣無法如此輕易將其瓦解。

書籍介紹

小行星獵人(TED Books系列):隕石真的會掉到你家?探尋隱藏太陽系中的未知威脅》,天下雜誌出版
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作者:凱莉.紐金特
譯者:金瑄桓

只要有一顆小行星撞擊地球,就可能影響地球存亡……每到夜幕低垂,許多天文學家開始一天的工作,他們不斷探索天空,首要任務就是確認是否有小行星朝地球飛來,今日,我們不只可以靠科技找出這些天體,更能夠防範這種天災降臨。

天文學家凱莉.紐金特是一名小行星獵人,她與同事們的工作,是探尋太陽系中的小行星,並繪製出地球周邊的宇宙地圖。在面對小行星撞擊地球的威脅時,人類有科學實證和科技力量,不需要坐以待斃。當前的首要任務就是要知道是否有小行星朝我們而來,所以每晚都有許多天文學家不斷探索天空。

本書將帶領讀者了解過去小行星衝撞地球的事件,如造成恐龍滅絕的原因;還有與地球相同大小的舒梅克-李維九號彗星撞擊木星事件;車里雅賓斯克小行星奇襲俄羅斯如何震驚世界;以及安妮‧霍奇斯太太不幸被隕石擊中的奇遇。

讀者將在本書認識小行星獵人橫跨全球的工作,也會了解到探尋小行星的重要性。最後更會證明,即便是這種令人難以想像的災害,其實都能事先防範。

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Photo Credit:天下雜誌

責任編輯:朱家儀
核稿編輯:翁世航