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在未來,科學家或許能預測「安慰劑」對誰有效

2018/10/06 ,

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Photo Credit: Elaine and Arthur Shapiro, Public Domain
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阿普卡里安說,「以後臨床醫生或許可以設計並向患者提出5、6個問題,以決定是否該開立安慰劑糖片給他們,在這個人格問卷上得分越高,安慰劑效應的效果就越大。」 

文:JAMIE DUCHARME
譯:劉松宏

安慰劑治療可以利用糖片或其他成分來減輕患者的症狀,但究竟安慰劑效應是如何作用的以及作用對象有哪些人,對於這些問題,長期以來科學家一直在努力找到解答。

發表在自然通訊》(Nature Communications)期刊上的一篇小型研究發現,當部分患有慢性背痛的人服用安慰劑糖片時,他們的疼痛會像使用止痛藥一樣有效緩減。但研究人員表示,更為驚奇的發現,是具有某些特徵的人對安慰劑的反應比其他人更好──這可能會對醫療產生重大影響。

研究報告的共同作者美國西北大學芬堡醫學院生理學教授A. V.阿普卡里安說,「過去我們只知道安慰劑是真實存在的,但效果卻不可預測,且過去文獻中的觀點,是我們無法預測誰會對安慰劑有反應,也無法預估反應的程度。然而事實上,現在這些問題都是我們可以事前得知的。」

阿普卡里安及其同事為該研究招募了63名患有慢性背痛的患者,其中給予43人一種他們不知道是安慰劑的糖片,另外20人則不給予任何治療,沒有人拿到真正的止痛藥。在大約8週的時間裡,這些人定期進行實驗室評估,並在智慧手機的應用程式上追蹤他們每日的背痛程度。

結果顯示,接受假治療的患者中,約有一半的人表示疼痛減輕約30%──這一結果約與目前市售的藥物效果相當。

研究人員還發現,某些特徵似乎可以預測安慰劑糖片是否有效。阿普卡里安表示大腦解剖學的幾個特徵(例如控制情緒和獎勵的大腦區域的不對稱性,包括杏仁核、伏核和海馬迴)和個性(例如情緒自我意識、身體協調以及對環境的警覺度),都與安慰劑效應相關。

阿普卡里安還表示,安慰劑的預期效果非常強大,這些患者甚至不需要再被誘騙服用安慰劑──即使他們知道他們正在服用假藥,他們的大腦也能「如預期地做出安慰劑效應」。

阿普卡里安也提到他的研究規模還不夠大,需要更多相似的實驗來驗證,而他的實驗是否可以或是何時可以整合到臨床實踐中,目前仍無法肯定。此外,他的實驗對象多是慢性疼痛患者,可能對醫療系統已有豐富的經驗,並且「對健康狀態抱有強烈的感受」,可能會影響或誇大安慰劑實驗的效果。而接觸醫療保健系統較少的人可能不具有相同的醫療認知,或者是對疼痛及其他症狀的微小變化比較沒這麼敏感。

但是阿普卡里安表示,如果醫界能夠持續地預測安慰劑效應,那麼無論是對病人或是對整個醫療系統而言,這種影響將是非常巨大的。醫生不僅可以試著為某些患者開立安慰劑(而且完全沒有副作用),藉此免除不必要的藥物使用,臨床試驗也可以在不考慮安慰劑效應的情況下進行設計,使實驗開銷降低,也更容易完成。

阿普卡里安說,「以後臨床醫生或許可以設計並向患者提出5、6個問題,以決定是否該開立安慰劑糖片給他們,在這個人格問卷上得分越高,安慰劑效應的效果就越大。」

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責任編輯:朱家儀
核稿編輯:翁世航

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