特別報導

【TIME】【FORTUNE】全球中文獨家授權

科學家預測:2018年將是「大地震年」,因為地球自轉變慢了

2017/12/09 , 評論
TIME
Photo Credit: Colin Crowley@Flickr CC BY 2.0
TIME
時代雜誌是全球最受信賴的新聞來源,透過卓越報導、文字與攝影捕捉那些形塑我們生活的事件。時代集團旗下擁有100個經典品牌如時人(People)、運動畫報(Sports Illustrated)、時代(Time)、與財星(Fortune)等雜誌,以及其他如英國創立的Decanter、Wallpaper等超過50個各式各樣的媒體品牌。
我們想讓你知道的是

最新的研究指出,我們可能需要提前好幾年為強震做準備,而原因聽起來或許令人難以置信:地球自轉的速度稍微變慢了。

文:JEFFREY KLUGER
譯:許睿洋

沒有什麼天災的發生要比地震更加難以預測。颶風能在好幾周前提前預測並進行追蹤,龍捲風、雨季和暴風雪等至少都還有季節性,但地震卻是毫無預警地襲擊而來。然而,最新的研究指出,我們可能需要提前好幾年為強震做準備,而原因聽起來或許令人難以置信:地球自轉的速度稍微變慢了。

雖然要完全精準預測地震的發生是不可能的,但地質學家藉由回顧過去地震的紀錄發現了一些明顯的規律。在發布於知名期刊《地球物理研究通訊》(Geophysical Research Letters)、並於美國地質學會(Geological Society of America)年會上發表的最新研究中,來自科羅拉多大學的地質學家羅傑.比爾漢(Roger Bilham),以及蒙大拿大學的博德與羅貝卡.班迪克(Boulder and Rebecca Bendick)追蹤了自1900年以來發生規模7以上的大地震。大多數的情況下,每年平均約會發生15起這樣的大地震,但過去117年內每隔固定的一段時間,地震於一年內發生的總數就會激增至25到30起。

100多年的時間在地球超過40億年的歷史中稱不上具代表性的時間樣本,但比爾漢與班迪克從中發現一些關於多地震時期的特點,即它們似乎與地球自轉速率減緩的規律相呼應。我們的地球並不如表面看起來的「堅固」,不只是因為地球上的海洋與大氣,還包含了位於地底下1,200英里(2,200公里)、由鎔融(液態)的鐵和鎳所構成的外核。這鎔融的流體依特定模式或多或少地有所擺盪,如同水在水桶中前後擺盪的重複性循環。

地球內部的運動微小地改變地球轉動的速率,使得每天減慢約千分之一秒,這些變化都可由原子鐘測得。當地球自轉速度減緩,地球的外核仍遵守「動者恆動」的牛頓第一運動定律而持續向外變形。向外的壓力逐漸傳達至外核上方的岩石、板塊和斷層。經比爾漢與班迪克的計算,從地核散發出的能量需花五至六年才能輻射至地球表層,即地震發生的地方。也就是說,在原子鐘測得地球自轉速率減慢後,你有五到六年的時間能夠準備強震的到來。

上一次地球自轉速率的減緩是在2011年,而最近各地的地震活動再次展現了這個危險的規律:墨西哥市(Mexico City)規模7.1(9月19日)、伊朗與伊拉克邊境規模7.3(11月12日)、以及新喀里多尼亞(New Caledonia)規模7.0(11月19日)等地的強震。

這項最新研究不只指出地震何時會增加,更指出增加於何地:在南北緯30º內接近赤道的地區。赤道是相對危險的區域,因為赤道上任何一點的自轉速度比起接近極地的地點要快1,000英里/小時(1,600公里/小時),因此自轉速率整體的減緩在赤道地區也將更強大。雖然伊朗與伊拉克邊境的地震發生於北緯33º,超出了此區域限制,但也並未超出太多。

上述研究並不是說2018年絕對是地質上不穩定的一年,也並未精確地定位地震將發生於何處。但至少,極度不精確的地震預測科學總算增添了些許精準的成分。而對這充滿致命風險的天災而言,即使是微小的進步也將產生極大的不同。

© 2017 Time Inc.版權所有。經Time Inc.授權翻譯並出版,嚴禁未經書面授權的任何形式與語言版本轉載。

責任編輯:潘柏翰
核稿編輯:翁世航

專題下則文章:

肉桂可能促進脂肪細胞的新陳代謝

【TIME】【FORTUNE】全球中文獨家授權:

《關鍵評論網》獨家獲得時代雜誌與財星雜誌全球中文數位版授權,將每日提供兩大媒體品牌文章的中文譯文,題材涵蓋國際政治、財經、科技、文化、歷史、生活、娛樂等各領域。

看完整特別報導